Community Stories. Get Inspired, Get Underlined

When He Calls

By @EmileHendricks

The Vanished

Prologue

Vatican

City

It was raining. The rain was pitter-pattering on the windows of the Office of the Pope. Father Yves stood at the window in office, gazing into the dark sky. His hands were folded behind his back. He could feel it. He felt it when the children of the world disappeared.  

It was like a rapture of some sort. He didn’t know how to explain it, but there was only one word that described the feeling. Vile.  

He felt it in his heart. The kids’ disappearance wasn’t the only inhuman thing that happened on that day. Something more sinister happened. The kids disappearing was only step one of the cataclysmic event that was about to happen. But sadly, Father Yves didn’t know how to stop it, nor prepare for it. Just then, Sister Louisa entered the office, dressed formally in her nun robe.  

“He has arrived, Father.” she said in Greece. Father Yves lifted his head. “Tell him to meet me in my office; here.” Father Yves responded back in Greece. Sister Louisa nodded and disappeared back into the hallways. Not long, entered a man wearing a dark green suit made from alligator skin. He had on dark brown shoes and wore a top-hat that was also made from alligator skin. He had on a monocle over his bright blue eye. The light above him lit up his pale skin and made his long brown hair glisten.  

The walking stick he clutched in his right hand had a bright green emerald on top of it. “Father Yves, I presume?” the man said, walking across the red marble floors sprawled out in all directions to walls adorned with vivid frescoes. A colossal chandelier hung above him, beyond which a bank of arched windows offered a beautiful panorama of the dark St. Peter’s Square.  

“You are Dr Lively right?” Father Yves asked in a perfect English accent. “The famous parapsychologist,” “That is correct.” the man said. “But you may call me Dawson.” Father Yves still had his gaze towards the dark world, seeing as Dawson’s movement towards the chair near the desk reflected on the window.  

“Do you know why I called you here?” Father Yves asked, turning towards Dawson. “Yes, I do.” Dawson said, admiring the chandelier. “You called me here because you said you have a hunch on who made the children disappear, right?” Dawson said, eyeing Father Yves.  

He noticed Father Yves wore an amulet with a shiny green gem as the stone. “Yes.” Father Yves said. “So what is this hunch of yours?” Dawson asked. Father Yves sighed and sat down at the desk in his own chair. “I believe that when the children disappeared, something else happened too.” Father Yves said. “Something far worse than the disappearances,” That got Dawson’s attention. He leaned in closer to hear more. “I always tell people that every time a baby is born, Heaven opens up to give a new soul to a new body, and Hell opens its gate to welcome a new sinner to the world.” Father Yves said.  

“Now I believe that a baby was born on the day the children vanished, and when the baby was born and Heaven and Hell opened their gates, something from Hell seemed to have timed the exact date and time a baby would be born, and it waited for just that exact time. Now when Hell’s gates opened that something seemed to have crawled out into our world and found a way to take our children. “And there’s only one thing that powerful: a very strong and invincible, malevolent demon which name is unknown.”  

Dawson suddenly laughed. “Are you saying that a supposed demon which name is not known made our children vanish?” he asked. “Oh please. That’s like saying Medusa and Zeus existed.”  

“I know it sounds stupid, but on the day the children disappeared, a giant wave of paranormal energy blasted from a small town in America called Marbel and through the world. It appears that whatever happened, it started in Marbel.” Father Yves explained. “So now you want me to investigate, right?” Dawson asked. Father Yves nodded. “Yes.” Father Yves said. Dawson chuckled and looked the other way. “Look, I don’t know if I’m right.” Father Yves said, crossing his arms. “But if I am, then there is a very powerful inhuman spirit in America and it is working its way on humanity, and I fear that in time it will grow strong, strong enough to eliminate the whole human race.” Dawson swallowed deep. His breathing was loud over his nose. “A lot of weird things have happened these past few days,” he said, gazed down then back at Father Yves.  

“But if you’re lying …” “I swear to you I’m not,” Father Yves protested. “I have seen this creature from Hell in one of my visionary dreams.” Dawson seemed to calm down, but his expression still remained furious. “So what does this creature look like?” he asked Father Yves.

Father Yves went silent and gazed at Dawson with a serious face. He licked his lips, gazed at the floor then back at the parapsychologist. “The creature,” he said to Dawson. “The creature looks like …” “Come on, speak up Father.” Dawson urged angrily.  

Father Yves seemed to struggle with his words. But when Dawson gave him a sort of do-I-look-like-I’m-kidding look, Father Yves spoke up “The creature,” he said. “It looks like … a …” His expression went blank and he looked Dawson in the eyes. “Clown.” he finally said, leaving Dawson to uncomfortably rest back in his chair to process all he had heard. “So,” Father Yves asked. “Can you do it?”

Carrier

Street

She gasped from her nightmare as she awoke into her dark room. She was coughing and hyperventilating as breathing became too tough for her. Frantically she searched for her inhaler and when she found it, she took in a deep whip of the gas. Relaxing a bit, she started breathing normally as she put the inhaler on the bed shelf. Her clothes were clinging to her skin. The air was cool against her sweat covered body.  

Her nightmare was so vivid that she could swear it was real. The fire, the screams, the children and finally – the clown. Whatever she saw, she wished she’d never see it again. Her eyes darted to the bedroom door when she saw it slowly opening by itself. “Hello?” she asked after hesitating for a few seconds. The dark hallway stared her straight in the eyes, open arms for her to come walking into it and to be attacked by whatever opened the bedroom door.  

Climbing out of bed, Wren walked out to the hallway to see who could be bothering her so late at night just after her nightmare. As she walked through the bedroom door, she walked down the hallway, through the cold air, and walked to the living room. The TV was on a static channel that lit up the living room. She moved slowly past the long couch that was across from the TV with a coffee table in between them.  

Though she couldn’t clearly see what was in the dark parts of the living room, she could just make out the figure that stood in the corner of the room. “Ryan?” she asked. But as she neared, she realized the person was shorter than Ryan.  

It was a boy with wavy dark brown hair and a skinny body wearing a pair of jeans, some nice Nikes and a nice farmer’s shirt. His lips were nice and curled. He looked like an adorable little baby, except the boy wasn’t supposed to be there. “What are you doing here?” Wren asked him as she waved the boy to come out.  

She was scared, but remained calm. “I thought everyone under the age of thirteen was supposed to be gone.” “I’m sorry, but I was trying to get back to my world.” the boy answered. “I must have travelled back in time instead of exiting the Astral-plane.”

Confused, Wren wanted to ask what the boy was talking about but then she sensed something strange off of him. “You’re from eighteen years in the future, aren’t you?” she asked. The boy didn’t want to answer her because he was afraid he’d mess time up. “No,” he answered. “I’m from somewhere in the future.” Wren nodded and didn’t move closer to the boy. “I’m sorry, but I have to go.” he told her. “It’s okay,” she said. The boy closed his eyes, but opened them again when he suddenly recognized Wren. “Oh my God, you’re Wren Pines!” he exclaimed. He walked closer to inspect her face. When he recognized her, he smiled. “You are, aren’t you?” he asked with a smile. Wren nodded and awkwardly smiled, surprised that she hadn’t screamed yet.  

“I am,” she answered. “But who are you?” “I’m …” the boy said, but remembered what he’d learned from the butterfly effect. He didn’t want to alter time, so he thought of something else to say. “I’m just someone you’ll meet in the future.” he said. Wren moved her fingers around and got more and more curious. “I can’t stay here any longer,” he said as he was about to return to his time, but then he felt like he needed to leave Wren with something for the future because he interrupted her night.  

“But all I can tell you is that the clown isn’t working alone.” Confused more than ever, Wren wanted to ask the boy more questions, but the boy stepped back into the darkness and disappeared.

Seven Days

Earlier

1

Ryan stood in the second line of the choir. He struggled to keep on the indigo robe the church decided they should all wear. The song they were singing was a sort of German song. The ones in front and at the back were singing the main verse while the ones in the middle row sang the song, beginning at the middle of the song and finishing a few seconds after the others had finished. The purple candles on and around the stage was lit to make the scenery a bit church-like.  

Father Rodgers sat in front of them on one of the seats, his curly black hair waving on his head as he felt the voices of the twelve teenagers who volunteered to join the choir and show Atlanta, Georgia that they can sing. Sweat was dripping from Father Rodgers’s brows as he somehow felt the spirit within him. The sun bounced off of Luda Steven’s bald head. He conducted the choir with his wand, waving it high and low, his right hand speeding them up or slowing them down. Kim Leigh was holding his hand over his heart as if the song was their national anthem. Ryan gazed down at Amy Krown. She was tapping on her thigh, thinking of another song. He liked how she could think of another while singing another.  

It was as if she could make a mistake at any moment, but that never happened. She was flawless. Feeling that someone was watching her, Amy turned and gazed into Ryan’s bright green eyes. He smiled as he sang, winking at her. Amy smiled and turned to face the conductor. Ryan blushed so slightly and focused on the wand and hand. Up. Down. Down. Down. Up. Right. Left. Right. Right-left.

Pulling the robe up, Ryan gazed up at the clock next to the window. Practice was almost over. Just three more minutes, then they would be off. But as soon as those minutes were over, Father Rodgers jumped up and clapped his hands proudly. He even shed a tear. “That was much better than the first five tries.” he said happily. The cross around his neck swayed from side to side as he walked up to them.  

“I am so glad to see you are taking this seriously.” he said. “Our church’s reputation is on the line and our fates are all resting on your voices to impress the British.” Some kids got excited. They should actually be nervous because they had to perform in front of British judges who will declare them the winners and hand them the goblet with three million dollars in it. “Rupert,” Luda said to the Moslem boy standing next to Ryan, “Maybe lower your voice a little.” “Yah, because he sounds like a screaming chipmunk,” Lewis Carlo, the buffed guy at the back joked. That got a few laughs rolling about. “Hey!” Father Rodgers said, clapping his hands at the nasty teenagers.  

They all went quiet and looked at him with that face of a young toddler who had just been yelled at by an adult and is now gazing at the floor. “Now what did I say about teasing each other or calling each other names?” Father Rodgers asked. No one gave any answer. The only replies were coughs and quiet chuckles. “Alright,” Luda said, gazing at the time.  

“Next week we’ll see who’s doing the solo act.” And as he said that, he gazed at Amy who was just pretending that Luda wasn’t talking about her. Dismissed after practice, the teenagers all took off the robes, handed them one by one to Father Rodgers and raced out the church to their parents who waited for them at their cars. Some of the kids lived nearby so they just walked home.

It had been five days after summer vacation already began. Ryan, Amy and their other wild pal Brandon Uris was walking down the sidewalk, letting the sun bake their pale skin like a puddle of water in the Sahara. The bright green trees were as still as ever. A family across the street was hanging out in their pool. A tall woman in a jumpsuit was listening to music over her earphones whilst walking her pet terrier. Smoke came foaming from a passing truck with an old gardener inside it. The sweet shop was filled with little toddlers buying all their allowance money on sweets that’ll eventually rot their teeth. A homeless man pushing a trolley with tons of garbage which he treasured as if it were gold came walking past the three of them.  

He was humming an unfamiliar song while his busted up trainers squeaked on the hard sidewalk. Amy greeted him and he replied with a greeted grunt. “I wanna look like that one day.” Brandon said, taking out a lighter and a cigarette. “What? A hobo?” Amy asked surprised. “Yah, why not?” Brandon asked as he lit the cigarette.  

Amy stretched her eyes wide, telling him all the reasons without even saying a word. “Well I think it’s cool.” Brandon said. “Did you know that thirty percent of the world’s homeless are just people trying to pawn money from civilians because they have nothing to do after retirement and need a few more pennies on their 401K?” Amy sighed. Brendan blew a puff of smoke into the air, shaking his head in circles.  

His curly long brown hair glistened in the afternoon sunlight. He was seventeen but liked hanging out with them and not kids his own age. He had a tattoo of Mickey Mouse on his left leg from when he was younger. “You’re gonna die if you continue with smoking.” Amy said, looking at a plump woman passing them in her BMW, looking at Brendan’s continuous smoking. “Well I for one don’t think it’s an issue.” Ryan said and took the cigarette from Brandon’s mouth and took a deep suck on it. But one suck was enough to make him cough his lungs out. “Nice.” Brandon chuckled. “This is why I never smoke.” Ryan croaked.  

They entered Ryan’s street and parted ways. Ryan walked down the street to their house, his wavy dark brown hair bouncing on his head. When he entered Johnston Street his breathing became difficult.  

Breathing in, he started to jog towards the house everyone was afraid of. He hurried past Stuart House to avoid looking the creepy old couple sitting on the porch of the creepy house in their eyes. When he passed that house, he entered the street next to his. The sun beamed into his eyes as he passed a house where a family was packing their luggage into their Jeep, ready to go to their vacation destination.  

Ryan and his family were staying in Marbel because most of their uncles and aunts were gone for the summer. At least his most favourite cousin Caitlin was coming to visit them for four weeks while her parents were in Florida. The two of them had a lot of stuff in common. For one, they both loved horror and Tyler Perry movies. They both like to eat weird Asian food to see who would vomit first.  

Caitlin was better than him at soccer, and he was better at her at baseball. Both of them were in choirs and always loved to fight over which Stephen King movie was better. She would go with Carrie and Pet Sematary while Ryan went with IT and Cell. They both loved playing chess and checkers. Caitlin won at chess and Ryan in checkers. The two of them acted like brother and sister. They once had an idea that Ryan’s mother and father adopt her because her parents were scientists and always traveled the world. Plus, Caitlin was an only child in need of siblings, and Ryan and his little brother from five years younger always wanted a sister. But both their parents had rejected their idea.

So now that they’re both fifteen years old, they finally noticed how dumb that idea was. Ryan finally arrived at their house and grabbed their mail from the mailbox. He flipped through them and found nothing interesting. He came to their small gate and felt someone watching him. Turning around, he saw Noah Rodgers looking at him from their house window, slowly waving at him. Ryan forced a smile and waved at Noah, who looked exactly like a gay fifteen year old with his combed wavy dark brown hair, his skinny body and cream coloured skin with a black dotted beauty spot under his right nostril. He had tired looking brown eyes and looked very handsome.  

But sadly, he was gay, and on top of that, he was Father Rodgers’s son. Waving back, Ryan opened the gate and hurried into their house. Sighing deeply, he walked into the kitchen and gasped happily when he saw Caitlin sitting at the kitchen table, drinking fruit juice she clearly made in the mixer behind her because there was still some juice inside. “Cousin-ó-mine!” Caitlin cried out, put down the glass of fruit juice and went and hugged him. “I thought you were going to come tomorrow.” Ryan said, taking in a whip of her strong but fruity perfume because she smelled really good.  

“Yah well, your parents thought it’d be a good surprise if I came early.” Caitlin said happily. Ryan gazed at her for a long time because he hadn’t seen her in two years. She had her bushy black curls hang loosely and had on a pair of blue jeans with a black leather jacket with a pair of camouflage coloured Nikes. Her black eyes complimented her light brown skin.  

Compared to her, Ryan looked like he always looked with a long sleeved black and blue checks-shirt, a pair of black jeans with a pair of white Jordans. “Where are my parents?” he asked. “They went to buy some groceries.” Caitlin said, scratching her head.  

“And where’s Cole?” Ryan asked. “He took Singh for a walk.” Caitlin said, taking out her phone. She went to her songs and put on a song and placed the phone on the kitchen table.  

“Remember this song?” she asked, folding her arms. Ryan tapped with the beat on his thigh. He closed his eyes to reminisce about when the two of them used to dance to this one song: Jonas Blue featuring William Singe in Mama. As the beat came to be, Caitlin smiled, stuck out her tongue and twirled her waist as she danced around the kitchen table. Ryan smiled and shuffled around a bit, moving his arms around then jumping a few feet into the air, kicked his one foot forward, and as he landed on the floor, he shook his shoulders and shot his hands out front as if flexing. “Not bad Mr. Gallagher.” Caitlin teased. She always called him that because he looked exactly like Aidan Gallagher with his wavy combed dark brown hair, cream skin and bright green eyes.  

Ryan laughed and moved his left shoulder up and down in circles while gazing closed eyed at the ceiling. Caitlin just laughed at him, happy to see her weird cousin again.

*

The two of them were watching Gerald’s Game on Netflix. The two bowls of popcorn they ate were halfway done. “Are you gonna do BDSM with your wife like Gerald did to Jessie?” Caitlin asked Ryan. “Hell! No!” Ryan laughed. “That’s like taunting and torturing her with sex.” That made Caitlin laugh, the popcorn muffling her laughs. Ryan’s parents finally arrived with the bags of grocery. “Hey kids.” his mother greeted them.  

“Hi Mr. and Mrs. Parrish,” Caitlin greeted them as they went into the kitchen and put the bags of groceries on the kitchen table. Mrs. Parrish sighed, tired from the long day. “Where’s Cole?” she asked, walking into the living room. “Upstairs.” Ryan said, focused on the movie. Mrs. Parrish turned to the TV, and groaned when she saw Gerald getting a heart attack on top of Jessie. “Were they going to go all Fifty Shades of Grey on each other or something?” Mrs. Parrish asked confusingly. “It’s about a woman who gets cuffed to her bed by her husband, but then the man dies after taking stimulants.” Ryan said.  

“So now the woman’s trapped there, miles away from anyone with a serial killer on the loose and a hungry dog inside the house who likes to feast on fresh meat,” Caitlin continued. “Stephen has outdone himself this time.” “But he could have put in a little bit of paranormal.” the two of them said, not taking their eyes off of the screen. “So you know this movie?” Mrs. Parrish asked.  

“Yah,” “Of course.” the two answered. Mrs. Parrish just gazed at them then turned around to see her husband on his phone. “Urgh, Is everyone on a screen today?” Mrs. Parrish asked feeling a bit disappointed.  

“You said something Mom?” Ryan asked, teasing her a bit. Groaning, his mother stormed upstairs to see what Cole was doing. She walked into his room with a smile, and searched for Cole. Instead she found their baby terrier Singh asleep on Cole’s bed. She walked out of the room and heard voices in the bathroom. Smiling mischievously, she tiptoed to the bathroom and slowly grasped her hand around the doorknob. It was ice cold. Perfect.  

It cooled her heating hand that was warm because her blood that rose downstairs. The voices immediately stopped just as she pushed open the door. The bathroom looked empty. There was no one that made the voices inside the bathroom. The only sounds Mrs. Parrish could hear were the silent sobs of a little child, hidden behind the shower curtain. Confused, Mrs. Parrish walked to the shower and pulled away the shower curtain. In the bath with the shower above it, little Cole was balled up like a sleeping kitty, crying his cheeks red.  

“What’s wrong, sweetie?” his mother asked, bending down to help him out of the bath. His black and stringy hair was wet down his pale skin. His bright green eyes were wet with tears and his mouth quivering like a chipmunk gnawing at its nuts.  

“What happened?” his mother asked, wiping the tears away with the sleeve of her jacket. Poor Cole was gasping at his sobs as if someone had spanked him.  

“He … he … he’s … he’s watching us.” Cole sobbed. “Who, honey?” his mother asked, finished wiping the tears away. He looked like a child who had been stranded in Russia. His pale and skinny body was quivering, but not because of the cold, but because of fear. “He’s watching us.” Cole repeated. “Honey, who’s he?” his mother asked, putting her hand on his shoulder. “He told me.” Cole whispered, coming closer to his mother’s ear. She could hear his panting under his warm breathing.  

As the bathroom door creaked open Mrs. Parrish gasped and turned around, only to see her husband passing the bathroom to their room.  

Sighing, Mrs. Parrish turned back to Cole. “Maybe you’re just seeing things.” she assured him. Swallowing, Cole nodded, agreeing with his mother. Smiling, Mrs. Parrish stood up and told him to come down for dinner. “Okay.” Cole said and walked in front of her. As he left the bathroom, Mrs. Parrish turned off the bathroom lights.

2

“We should all plan on going on a trip for a week.” Kendrick Fur said the next day, pushing his glasses up. It was a nice and cool day. They all – Ryan, Caitlin, Amy, Kendrick, Brandon and Olivia Christopher – sat by the Quarry on one of the cliffs that rose above the waters. “Where would we go?” Olivia asked, untying her ponytail. She waved her red hair down her back and took off her top to reveal she was wearing a bikini. Her sexy body made Brandon whistle.  

“Contain yourself.” Amy said, letting the sun fall down on her skin. “Yah, we’re still kids you know.” Caitlin added, sitting cross legged on one of the blankets, fiddling with the pair of binoculars. “We could go and see if Stuart House’s available.” Ryan said. “Are you mad!?!” Kendrick panicked. “No one I know who’s spent one night in that house made it out the next day to tell the tale.” Caitlin laughed at that. “So we’re just staying here in Marbel?” Brandon asked. “And why not?” Olivia asked, turning to him. “I love it here in Marbel. This town’s like the next Miami, except we don’t have a beach or sexy surfers.” Amy just rolled her eyes. Olivia was now completely in her bikini, showing a lot of skin. The sun made her green eyes and lightly freckled skin glow.  

She turned around, ready to dive down into the water when she saw someone down on one of the small islands. “There’s someone down there.” she said, pointing down at the island.  

Caitlin and the others jumped up to see who it was. The person seemed to be reading something because they didn’t even notice the group of fifteen year olds above on the cliff. Brandon took the binoculars from Caitlin and looked down at the person using the binoculars.  

“It’s that gay dude.” Brandon said, giving the binoculars back to Caitlin. He started taking off his top, revealing his fit body. “What in God’s name are you gonna do?” Kendrick asked him.  

“I’m gonna give our gay buddy something to stare at, other than that book.” Brandon said, keeping on his shorts, running then jumping off of the edge. “We better stop that homophobic friend of ours.” Kendrick said. Getting into their swimming clothes, the rest of them followed Brandon in.  

Meanwhile, on the small island, Noah saw only kids jumping off from the cliff, wondering if they would let him hang out with them. But almost everyone was homophobic those days. His father was good to talk to, but sometimes his father would be a bit too spiritual. So here he was; he was resting on a lounge chair, reading a book with a bucket of ice and cool drinks next to him along with a boom box playing old pop music over its speakers. He didn’t actually need friends because he liked to be alone sometimes. But that didn’t mean that he didn’t want company once in a while.  

As the sun heated his pale and naked chest, he started to relax. He jumped, though, when Brandon came immerging from the waters, the sun not doing any shine on his body as he had hoped for. Brandon was there, half his body underwater while the other half was resting on the warm and flat rocky surface of the small island.  

“Hi there,” Brandon said, smiling his handsome smile. Noah was sitting up straight, the book clutched to his bare chest. “Brandon? Right?” Noah asked in a smooth and sarcastic voice. “That’s right.” Brandon said in a voice that pretended to have a crush on Noah.  

But he noticed it was a joke when he saw the others floating behind him, watching him. Sighing, Noah looked down at Brandon. “I know what you’re trying to do.” Noah said, standing up. “And it didn’t work.” Brandon’s smile still remained. “But you did get horny, right?” he asked, showing his perfect teeth.  

Noah was at the edge of throwing a can of drink into Brandon’s face, but didn’t because if he did, Brandon and his friends would attack him. Just then, the others swam forward till they were next to Brendan. “Sorry about him.” Amy said.  

“He’s just an idiot.” Noah sighed and walked forward. “Why are you disturbing me?” he asked them, folding his arms. “We just …” Ryan said, thinking of an excuse. “We just wanted to see who it was.” Kendrick said, his curly hair falling down his neck. “We didn’t mean to disturb whatever you were you doing.” Caitlin said. “Well,” Noah said, “I was just reading. Nothing much.”  

“Hey,” Olivia said, swimming to the surface and jumping on to it. She recognized the song playing on the boom box. It was The Chainsmokers singing Roses. She swayed her hips around slowly, her hands in the air. The synthesizer in the song was nice and slow.  

“Say you’ll never let me go.” Olivia sang along. “I love this band.” she said, her wet hair dripping on the ground. “Hey Noah,” Ryan called to him, “Can we lend your boom box?” Ryan turned around at the boom box, then back at Ryan.  

“Sure.” he said. “But only if you take me with you.” He meant for that to sound cool, but instead, Ryan gave him a confused smile. Noah felt so stupid for saying that, that he wished someone would make him disappear or take back in time so that he could stop himself from saying that.  

“Okay.” Ryan said. Noah almost fell unconscious. He was finally going to hang out with cool kids. Was his time of loneliness finally over? Has God answered his prayers? “But only if you beat Brandon in a canon-ball dive.” Ryan added. Suddenly all the happiness drained from Noah’s system. God hadn’t answered his prayers. The Devil did.  

*

The two of them stood at the edge of the cliff while the others judged from down under in the water. Noah took a peep over the edge, gazing at the long drop he had to jump down if he wanted to succeed in having friends. “Ready?” Kendrick asked from down below. “Y-yah!” Noah yelled back down. He stepped a foot back. Brandon placed his hand on Noah’s shoulder.  

“See you in the water.” he said, and at that moment, he ran straight and jumped off of the edge. He folded himself up like ball and fell down into the water, making a big splash. Noah crossed his fingers, praying he’d make it. He could hear them calling to him. Breathing in, Noah ran fast, but then it all happened too fast. He stepped on to a loose rock, and as it broke off, his foot went forward and then his legs.  

He cried out as he fell down, feeling nothing but air and tiny bits of rock and dirt around him, with his head banging hard against the edge, then falling down into the water, leaving a puddle of blood dripping from the edge into the water. A sinister feeling crossed the air.

*

“Are you gonna jump or not!” Ryan yelled, putting Noah out of his thoughts. He shook his head, knowing that what he had imagined was never going to happen. So he balled up his courage, and ran, waiting for a loose rock to kill him. Instead, he got to jump of the cliff and land in the water with a much bigger splash than Brandon’s. The water splashed against the others. Olivia growled in shock as the water wet her body once more after just being dried by the sun. “AWESOME!” Caitlin yelled out, shooting her arms in the air.  

Noah came up with his tired face looking as if he had cried. “Nice one dude.” Amy said. Ryan swam towards him and smiled. “You know we would have let you hung out with us even if you chickened out.” Ryan said.  

That seemed to satisfy Noah and let him release the thought of them being a bunch of jerks. Later on, they all sat on the small island enjoying some of Noah’s drinks.  

“What are you even reading?” Caitlin asked, picking up the book and reading the title out loud, “The Hunger Games.” “Dude, you know there’s a movie about this.” Caitlin said. “Well, I like the book better than the movie because they sometimes take out scenes in the book to make the movie shorter.” Noah said. Caitlin opened her mouth to argue, but stopped. “Okay, fair point.” she said instead. Noah chuckled quietly, happy that he was right. They all went home after a few minutes in the sun.  

The sun was about to set anyway. The afternoon breeze dried up their wet hair as they all rode home on the bikes. Brandon was in the lead. Olivia was also on his bike because she forgot hers. She held on tight to him, but also howled in excitement as the soft orange appeared in the sky as the sun began to set. Amy just laughed. Caitlin joined in with the howling. They all did, even Noah.  

As they all parted ways, Ryan, Caitlin and Noah rode to their street. When they arrived at their houses Ryan and Caitlin was about to put their bikes in the garage, when Caitlin felt someone watching.  

She turned around and saw Noah looking at them, but quickly turned when Caitlin spotted him. He continued inside their house and closed the door behind him. “I think Noah’s got a crush on you.” she said, turning to Ryan, a taunting grin on her face.  

“Ewe, NO!” Ryan said, making a disgusted face. “I’m not gay Caitlin.” That made Caitlin laugh hard. The two of them headed to the garage and entered the house through the door in the garage.

*

Cole tossed the base ball at Ryan and he shot it hard with the bat against the hedge. Caitlin was reading a book while her phone was charging. She sat on one of the chairs near the pool, wearing a pair of denim shorts and a pink T-shirt with her Vans on. Ryan and Cole had on a pair of jeans with Ryan wearing a silver coloured shirt and Cole a blue Billabong T-shirt. The three were in the backyard the next day. It was a bit breezy the next day, but warm otherwise. “Those were ten balls already.” Cole cheered, picking up another ball.  

“Actually eleven,” Ryan bragged. “But who’s counting?” “Uh … You are.” Caitlin said, twirling her finger in her hair. “Ha-ha.” Ryan mocked. “Well, I for one think that it was an amazing hit; homerun!” Cole cheered on Ryan. That made Ryan smile. “Hey Cole.” he said, holding out the bat. “Do you want to try?” he asked.  

Cole jumped up and down, saying yes about a hundred times. Ryan gave Cole the bat and put a helmet over his head. “I’m gonna go easy on you.” Ryan said, adjusting the helmet. “Then you’re afraid of me.” Cole laughed. “Am not!” Ryan said, knocking on the helmet. “Sure you are.” Caitlin said.  

“You can’t beat me in soccer, so a toddler will be even harder.” “Yah because he once beat you, right?” Ryan shot back at her.  

“Ooh, nice comeback.” Caitlin said sarcastically, flipping a page in the book. Ryan chuckled as he walked across the lawn from Cole. “You sure I should go hard on you?” Ryan asked Cole, smiling. “Bring it on, pussy.” Cole said, holding the bat up. “Oh, PUSSY?” Caitlin asked, laughing at Ryan. “Oh shut it.” Ryan told her. “Okay, Mr. Gallagher.” Caitlin teased. Ryan laughed, and asked Cole if he was ready. Cole nodded. “Then here you go!” Ryan yelled and tossed the ball hard at Cole.  

But what happened next shocked Ryan so much that he had no words at all. His face just went paler than usual. Even Caitlin dropped her book and stared open mouthed at what just happened.  

When the base ball hit Cole; the ball should have been hit over the hedge by now, but it wasn’t; the ball hit his chest and he suddenly turned into dark brown dust, almost dirt-like. His whole body, just like that, turned into dark brown dust and fell along with his clothes and helmet that were the only things that stayed behind to the ground, covering the grass.  

Ryan struggled to walk forward. It was as if his feet were made from metal and the earth was a magnet. He fell down to his knees and felt at the dust. It was soft. Almost like a powder; so soft and a bit moist. “What did you do?” Caitlin asked, standing up. Ryan picked up Cole’s clothes and stood up.  

“What did you do?!” Caitlin asked, starting to panic. Ryan struggled to breathe. It felt like there was a giant ball in his throat, made from the millions of screams about to erupt if someone didn’t tell him what had just happened. “WHAT DID YOU DO!?!”

3

Ryan gazed angrily at Caitlin. “You think I did this?” he asked, a bit insulted. “Then tell me what the HELL happened to Cole!!!” she demanded. “How am I supposed to know?” Ryan asked, almost growling. Caitlin grabbed at her hair, not taking her eyes off of where Cole mysteriously disappeared.  

“What are we gonna tell your parents?” Caitlin asked her heart beating fast. Just then, they both gazed at the house as a black Mercedes Benz came crashing through the house. Caitlin screamed and jumped out of the way as the Mercedes Benz went into the pool, splashing water all around. Ryan was also on the ground, breathing in and out fast. “Are you okay?” he called to Caitlin.  

“Yah.” she said back. Breaking through the back window of the Mercedes Benz was a woman with long black hair and pale skin. Ryan and Caitlin went and helped the woman out. They all landed hard on the grass, panting hard. Ryan jumped up, his head aching with what had just happened, and saw the woman holding a small fairy outfit fit for a toddler. “What happened?” he asked the woman as she stood up. Her forehead was bleeding and her neck red and bruised.  

Probably from the seatbelt, Ryan thought. “My daughter.” the woman sobbed, gazing at the fairy outfit. “My daughter just disappeared!” she yelled, crying. Sniffing, she gazed up at Ryan. “We were supposed to go to her show.” the woman said, her tears dripping on to the fairy outfit. “We were late so I drove faster. But when she disappeared, I got surprised, didn’t see the truck and …”  

She dug her face into the fairy outfit and started crying as she fell down to her knees. Ryan wished he could help her, tell her it was going to be okay, but he didn’t even know where Cole and her daughter went. He motioned at Caitlin, and the two of them ran through the busted and destroyed house and came into the street where people were screaming or crying.  

Cars were all stopped. Noah and his father came racing out of their house to see what had happened. Noah spotted Caitlin and Ryan and ran to them. “What happened?” he asked breathlessly. Just as Ryan was about to say something, a loud and shrill screamed cut through the sky. It was extremely loud, so loud that everyone had to cover their ears. Caitlin screamed in pain. The sky slowly darkened with hundreds of crows, cawing like they were being killed. Suddenly the ground shook, and everything appeared to be falling.  

“GET INSIDE!!!” they heard Father Rodgers yell to them. The three of them raced inside Father Rodgers’s house and witnessed as everything in the house started to shake and fall and crash. “GET UNDER A TABLE!!!” Father Rodgers yelled to them. He led them into the kitchen and forced them all under the long dinner table. Screaming as everything fell and broke, the kids closed their eyes, waiting. Waiting for the worst to be over…

*

It went quiet about four minutes later. The earth stopped shaking and the screaming also stopped. Ryan was the first to climb out from under the table. He helped Noah and Caitlin out as Father Rodgers came out the other end. The sun was back, shining brightly through the window. It felt like morning, for the chirping of birds outside was like a wakeup call.  

The entire house was quiet but broken. Vases, plates and cups were all over the floor, broken. Dust covered the floors along with fruit from a fruit basket. Father Rodgers led the three of them to the front door which was creaked open. He pulled open the door, welcoming in bright sunlight that blinded their eyes as if they were used to darkness. People started coming out of their houses, their minds filled with questions.  

There was still a few clouds in the sky, but hardly detectable. Birds, mostly crows and doves, rested on top of streetlights, cawing and cooing their heads off. The road wasn’t even cracked or split open. The earthquake didn’t even do much damage but break a few glasses. Not even the houses around them were destroyed or demolished. It was as if what had happened never happened. Ryan scanned everyone’s faces.  

A few thirteen year olds were crying. A few parents were asking people what had happened to their toddlers, clutching on to the dirt covered clothes of the toddlers that had disappeared.  

Noah saw a wife and husband in their car, crying their eyes dry. Another woman on the sidewalk was on her knees, clawing at a pram next to her where her baby probably disappeared in. Caitlin was clutching on to Ryan’s sleeve, afraid that if she let go she would also disappear. “What on Earth happened here?” Father Rodgers asked, gazing at the many devastated people who had witnessed toddlers disappear right in front of them and turn into dust and dirt.  

Ryan and Caitlin saw Ryan’s parents speeding from down the road, devastated looks on their faces. They stopped the car right on the sidewalk, and came running out at Ryan and Caitlin. Mrs. Parrish’s dark brown hair was swaying back and fro as she ran and grabbed both of them and hugged them tight.  

Mr. Parrish just gazed at their destroyed house. He was wondering how much it would cost to repair it. “Are you kids alright?” Mrs. Parrish breathlessly asked. Caitlin nodded and Ryan said yes. As Mrs. Parrish let go of them, she looked around, searching for Cole. “Where’s Cole?” she asked them, but from the look on Ryan’s face when she answered that question, she knew something had happened to him. “Cole … um …” Ryan said, struggling to believe what he was about to tell his mother. “We were playing baseball … then Cole … um … he um …”  

It was hard to say, but his mother would have to believe what happened and if she didn’t, she would have to look around her. But Mrs. Parrish already knew what Ryan was about to say. “No,” she said, shaking her head, tears filling her eyes. “Do NOT tell me that my son has also turned to dust.”  

Ryan so wanted to say no and that he just ran away, but his mouth refused to say it. The muscles in his lips refused to. All he could do was nod, his tears filling his eyes. Mr. Parrish walked over, pretending to be strong to control the situation. “What’s going on?” Mrs. Parrish asked herself. Saliva was clenched to her lips from crying.  

*

The townspeople stood all around the police station, all more and more terrified, confused and furious than the other. Ryan, Noah and Caitlin sat in the car while their parents were inside the police station. They were all quiet, just wondering if they were all in a nightmare that just felt real.  

Ryan had his head rested against the window, tears rolling down his cheeks. Caitlin was busy on her phone, searching for what could be the explanation of what happened that day. Noah noticed Ryan was crying, so he put his hand on Ryan’s shoulder. Ryan hesitated to look behind him, scared Noah and Caitlin would see him cry, because he never cried in his entire life, even when he was born.  

“Sorry about your brother.” Noah said, slowly taking his hand off of Ryan’s shoulder. Ryan didn’t reply. He was too broken to do anything for a while.  

“Oh my God,” Caitlin gasped, attracting attention. “Look at this.” she said, showing them her phone. Ryan and Noah moved in and gazed at the screen. There were tons of videos on YouTube about toddlers suddenly turning to dirt and disappearing, and about weird earthquakes and shrill screaming. “Wait, this is happening all around the world?” Noah asked, gazing at a few crying people crying in one video. “Yah,” Caitlin said.  

“This #toddlersRgone2 is trending all over the webs.” “But what could have caused it?” Ryan asked, taking the phone from Caitlin. He pressed on a video with a middle-aged news reporter on front. “I stand here in Houston, Texas, where an unnatural and unearthly event has taken place.” the reporter, a man, said.  

“On this day, May 27th, young children under the age of thirteen, even babies, have mysteriously turned into dirt and disappeared, leaving only their clothing behind. And if that wasn’t worse, pregnant women from ages till thirty nine have suddenly gone into labour. They were all taken to hospitals and have been treated.  

“But what they gave birth to was nothing but dirt, dust and blood. Some women lived to see their babies vanish to dirt, but then there were some who died when giving birth to their dirt-turned children. Not only is this happening in the U.S.A., but from all around children have turned to dirt.  

“In England and Asia, the people have gone to turn to their royal leaders, who are also devastated of their children’s disappearances. People are beginning to think this to be an act of God, but the Vatican claim that if it was an act of God, then he would have taken all who believe in him along with those children. Not even the greatest minds can answer what had happened to these children.  

“President Carmichael of the United States of America has called on to all of the world’s leaders to meet in secret to discuss what is to be done for the future of the world after this unspeakable act. Till then, people are left with one question above million others: ‘Where have the children gone and are they coming back?”  

The video ended. Noah fell back against the seat. Ryan gave Caitlin back her phone and gazed through the windshield. In front, under a tree, was the woman that crashed into their house with her husband soothing her tension as she cried her heart out on his chest. Ryan gazed down at his hands, and then back at Caitlin and Noah, asking his own version of the question everyone was asking.  

“What now?”

4

The Parrish family stayed at Father Rodgers’s house. He was generous enough to let Mr. and Mrs. Parrish sleep in the spare room and Caitlin and Ryan sleep in the living room. Caitlin slept on the large couch and Ryan slept on the floor on a mattress. They brought duvets and pillows from their own house and covered themselves with it. No one was in the mood for eating.  

Caitlin’s parents were coming to get her in two weeks because their flight was delayed. Saying goodnight, Father Rodgers turned off the lights and headed upstairs. The darkness then filled the room with only the moon as tribute of light. There wasn’t even a cricket chirping that night.  

Not even an owl irritating a person with its hooting, the person frantically searching for signs of the owl. It was too quiet to sleep. Ryan gazed up at the clock above the flat screen TV. The time was about 8:30pm. By that time he and Cole would be arguing about which Netflix series was better: 13 Reasons Why or Riverdale. Sighing, he turned over, his head facing the couch. It was so cold, Caitlin wrapped herself up in the duvets, refusing to let them hang over the edge of the cushion and lay on the floor. Trying to sleep, Ryan pinched his eyes close, but sleep was a mile away.  

Opening his eyes, he gazed at a pair of feet behind the couch. His gaze went under the couch, focusing on the pair of black feet that was visible because of the moonlight. He gazed up, looking past the couch, past Caitlin’s body that was wrapped up in the duvets, past the upper cushions, and stopped to stare in the pure white eyes of a tall and black figure with long and wet hair.

*

He gasped as he awoke in the darkness. Gazing around him, he saw the figure was gone. It was all just a dream, meaning he finally fell asleep. Sighing, he went back to sleep. The next morning, he awoke to the sound of tap water pouring into a hollow container.  

He climbed out from under his duvets and stretched himself out. Yawning, he walked across the mattress and walked into the kitchen where he saw Noah and Caitlin, who were looking more depressed than him. Noah was in his pyjamas (a blue and black striped pair of pyjama pants with a grey T-shirt with the words MY TIME written boldly and coloured red printed on to it), making coffee. He was pouring water into a kettle while Caitlin drank the cup of coffee he made her first.  

“Morning,” Ryan greeted them and sat with Caitlin at the kitchen table. Bright sunlight filtered the kitchen from through the curtains. “How’d you sleep?” Noah asked, putting on the kettle. “Had a nightmare,” Ryan said, his head resting on his fist. “And I believe it’s still happening.”  

Caitlin sat there with no emotion at all. She just swallowed her coffee, loving how the hot water burned her throat. “It’s still hard to believe what happened yesterday.” Noah said, taking out a box of cookies, asking if they would like some with their coffee. “No thanks.” they both answered. Noah took out one and bit into it. “What do you guys think happened to all those millions of toddlers?” Caitlin asked, gazing deep into the cup of coffee as it reflected her confused face. She tapped on the cup, watching as the tiny waves blurred her reflection.  

“Maybe they seized to exist.” Noah said, finishing the cookie. Ryan gazed up at him. “What if they just died?” he asked, his hands quivering. “What if they never come back? What if I never see my little brother again?” Tears started filling his eyes. Caitlin didn’t bother comfort him because Ryan was always stubborn when he was in a bad mood, and besides: what could anyone say to him that would make feel better after seeing his brother vanish right in front of him?

*

The playground was empty. There was no laughter of children. Not even a hinge from the swing set or seesaw. The streets were empty. All the streets were quiet. Not even a soul in sight. There wasn’t even one bark of a dog or anything. The only signs of animals were the many crows on the roofs of houses. Ryan and his friends sat at the island at the Quarry, thinking about what happened.  

A small breeze blew silently through the trees. The sun suddenly shone brighter than before. There were a few clouds around, but other than that, it was a warm day. “How long’s it been since the kids disappeared?” Amy asked, pulling her long braid over her shoulder.  

“Six days.” Kendrick said. The sun beamed in his eyes so he had to squint so slightly. Six days felt like years. Without kids the world grew quiet. Cartoons played on televisions but there was no one watching them. The kindergartens went out of business and all the preschools closed. Broken parents and families just moved. Some mothers who had lost their babies committed suicide. So far, people have gone to prayers, hoping the gods would help them.  

“My little brother was supposed to have his birthday in a month.” Kendrick continued. “I would have helped him plan it. He was turning eleven.” Olivia placed a hand on his shoulder to comfort him. “I wonder what will happen if the kids don’t return.” Caitlin said, gazing up at Amy who sat above her as she braided Caitlin’s hair into pigtails. “If the kids don’t return then there will be no one to continue our generations as human-beings. We would most likely get extinct in sixty to seventy years.” Ryan explained, gazing up towards the cliff where they always cannon-balled. There was nothing up there but shrubs and trees.  

“I sometimes think that the ground we walk on is now made from the dirt of those who vanished.” Olivia said, shivering from the thought. “Do you guys think that the kids got abducted?” Kendrick asked, his curly black hair falling down his brows. “You mean by aliens?” Brandon asked, squinting from the bright sunbeams. Kendrick didn’t say anything, meaning it was a yes.  

“Dude, that’s dumb.” Brandon said. Kendrick shrugged. “Do you have a better explanation?” Caitlin asked. Brandon wanted to say something, but pulled back because he didn’t know how to answer that question. “I heard the Milton family moved to New York City.” Olivia said. “Apparently they want to be somewhere where there’s noise and sound. The silence just creeps them out.” Ryan gazed at the water as it reacted with trickles of small waves as if someone had dived into it or skipped a pebble on it.  

He remembered when he was ten, his father took him and Cole to Loch Ness on a business trip and they went for a boat ride. As the boat drove through the surface of the water, small trickles of waves brushed past the boat created by its nose. It seemed to satisfy him. Even now, the waves made him come to ease. “Mrs. Watson almost committed suicide because of her baby that disappeared in his crib.” Olivia told.  

“Because she’s a single parent it was hard for her to see her baby disappear right in front of her.” A small breeze came from the east, waving their hair to the west. Amy closed her eyes and let the breeze blow her hair back. It felt as if it was her first time breathing for the air was nice and cool. It was like a mint, unblocking her sense of smell with something strong and cool.  

“The thing I don’t understand is that a few people are moving on all of a sudden.” Caitlin said. “Just yesterday, the Morris couple said that their quadruplets disappeared for a reason and that they know their kids weren’t coming back.” Ryan shook his head in disbelief. “How can people move on all of a sudden?” Noah asked. Olivia just sighed. She was beginning to get bored when they all heard the loud and unsettling sound of a bang. Birds flew from the trees far above them near the cliffs, frightened. “What was that?” Noah asked, standing up. They all stood up, startled. “I think that was a gunshot.” Amy said.

*

They arrived at the top of the cliffs two minutes later. Brandon led the way. Their sneakers crunched quietly on the dirt and rocky ground. It was quieter than ever. The silence meant that something sinister was about to happen. Olivia kept on whispering to them that it was a bad idea. “What if it’s two thugs fighting and one got shot and the other one doesn’t want any witnesses?” she asked, clutching hard on to Brandon’s arm.  

Kendrick was breathing hard, making them even more nervous. Ryan gazed up at the sun shimmering like a crystal through the trees. There wasn’t a bird in sight. The breeze made the branches slightly move, rocking the bigger branches and making the trees groan. As they neared the cliff, they scanned the area for a thug with a large pistol.  

But instead, they found a middle-aged man laying in a puddle of his own blood with a gun in his hand and a hole through his head where dark red blood was oozing from. Bits of his brain were piled on the grass next to his head. His skin was as white as a sheet of paper and his veins as bright as the colour turquoise. He wore a white shirt with a pair of black church trousers and black standard issue shoes. Olivia shrieked and hid herself in Brandon’s arms. Caitlin was frozen as she stared at the blood oozing on to the grass.  

Noah groaned, knelt over and vomited near a shrub. “He’s dead.” Amy said, quivering. “We can see that!” Olivia stressed, tears filling her eyes. Ryan saw something else in the man’s other hand.  

He was gripping tightly on to it. Kneeling down, Ryan loosened the man’s grasped with loud cracking sounds of his fingers followed. When Ryan got the man’s hand open, he saw the man was gripping on to a piece of sandpaper with something written on it.  

The Fifth Cataclysm, it said. Ryan held his breath as he gazed at the man’s closed eyes. His lips were dark and blue. His face seemed sweaty. He maybe sweated as he got nervous of killing himself before killing himself, Ryan thought. He gazed back at the gun.  

It was a handgun that had small droplets of blood on it. Sighing, Ryan turned back to the man, but gasped in fright and pulled back.  

The man’s eyes were suddenly wide open and gazing at Ryan. His bright but pale blue eyes were gazing deep into Ryan’s soul as if freezing it because Ryan surely felt a chill inside of him. “Guys,” Ryan whispered, motioning to the man. They all gazed at the man, and saw his eyes were closed again. “His eyes were just open.” Ryan gasped.  

“Maybe you’re seeing things.” Kendrick said. Caitlin took out her phone and dialled 911. Ryan was just gazing at the man. Was he starting to lose his mind? He gazed back at the sandpaper, reading the words over again, The Fifth Cataclysm.

5

The police took the body away. Bright blue and red lights were blinding them. The sun was going down. The sky was turning pale and dark blue. Deputy Carl was writing down everything the kids told him. Ryan kept the part of finding the page in the man’s hand to himself.  

He didn’t just want to sound crazy, but whatever reason it was for that man to kill himself had to lie within what he wrote on that piece of sandpaper. “So who is that guy?” Olivia asked, hanging on to Brandon.  

“That guy, sweetheart,” Deputy Carl said, “is Peter Jonas; one of our resident mediums.” Amy asked what made him kill himself. “We think it happened after one of his séances.” Deputy Carl said, his grey moustache moving up and down as he spoke.  

He was a chubby but bulky man with big brown eyes and a Kentucky accent. “He wanted to try and speak to whoever it was that took away the innocent.” he continued. “That was two days ago. He hasn’t been seen since.” They all watched as two paramedics took Peter Jonas away, all zipped up in a body bag. Deputy Carl looked at the body then gazed back at the teenagers, suspicious. “What were ya’ll doing out here anyway?” he asked suspiciously. “We just came out here to think.” Ryan said.  

Caitlin just stood there, her arms crossed, the wind blowing her hair back. She was focusing on the body. To her, it was like slow motion when the paramedics put the body in the van.  

She still couldn’t get over the shock of actually seeing a real dead body with blood and everything. Paralyzed with fear, Caitlin quietly gasped for breath as she realized she wasn’t even breathing.  

The sun had completely sat, leaving the sky in a darker shade of blue. She shivered as the breeze started to freeze up. Sniffing, she gazed back down the cliff at the island. It was too dark to see what on the island was. The trees were visible though, but so was the man standing at the edge of the island. He was wearing a sort of white and black costume and his long, wet, black hair casted shade over his face, hiding it.  

The man appeared to be looking at Caitlin just as she was at him. He stood like a groom at a wedding. His hands were folded and put in front of the space between his thighs.  

“Caitlin.” she heard Ryan call to her. She turned towards him, looking more worried than scared. “The police are going to give us a ride home.” Noah added as he and Amy went into the one police car. Caitlin quickly gazed back on to the island, and saw the man was gone, as if he had just disappeared alongside the millions of children.  

*

“Are you kids alright?” Father Rodgers asked Noah, Ryan and Caitlin after Deputy Carl dropped them off. Ryan’s parents were standing next to Deputy Carl in the living room near the hallway. “Yah, Dad, we’re alright.” Noah said. He sat in between Caitlin and Ryan on the couch. “Thank you again, Deputy, for bringing them back safely.” Mrs. Parrish said.  

“Was no problem at all, ma’am.” Deputy Carl said, tipping his hat. “But you better keep these kids of yours safe.” he added. Mr. Parrish nodded. Mrs. Parrish took Deputy Carl to the front door.  

As they came outside, the nice cool breeze greeted them. It was a starless and moonless night. The sky was as black as the depths of the ocean.  

“Hey Carl,” Mrs. Parrish called to him before he climbed into his car. He stopped just at the door, and turned around to Mrs. Parrish. “What do you think happened to those kids?” she asked. Deputy Carl sighed and took off his hat as if bearing bad news. “I’m gonna be honest with you, Suzy.” he said, wiping his brown eyes with middle finger and thumb. “I’m a bit of an atheist myself, so I don’t think this was the work of some God. No I think this was the work of Mother Nature.  

“This is her way of ending humanity because we as humans are gonna be the cost of her death, so I think that she took our children, the next generation’s creators, back to the dirt where they came from.” Mrs. Parrish nodded solemnly to what Deputy Carl had said. It did make a bit of sense to what had happened.  

She was a believer by heart and soul, but even she knew that this was not God’s doing. Deputy Carl scoffed and climbed into the car. “If I were you ma’am and I was a believer,” the deputy said, “Then I’d stop praying to a man who took your children away.”  

And with that, leaving Mrs. Parrish paralyzed with questions, Deputy Carl drove off. Mrs. Parrish sighed, hugged herself, and walked back into the house with the wind blowing her brown hair to the side.  

*

The house was quiet. Ryan snored lightly. Caitlin had her back turned to him. Noah struggled to sleep. They didn’t eat dinner so their parents just gave them coffee and biscuits. Now he was thirsty as hell.  

Snapping his jaw and lips, thirst entered his body even more. He felt parched. Climbing out of bed, he walked across his room, but growled as his toe stubbed against something hard. He jumped up and down, grabbing at his aching toe. Angrily, he went and turned on the lights.  

Gazing down, he saw he stubbed his toe against a wooden chair that was supposed to be under his desk next to the wall. He angrily grabbed the chair and shoved it under his desk. Limping, he walked out of his room, down the hallway and down the stairs.  

It creaked as he took the stairs one by one. His aching toe was slowing him down. He entered the kitchen and went to the sink where he poured him some water in a mug because it was the nearest thing than the glasses. As he swallowed down the water, he sort of relaxed. It was as if he was the Sahara desert who had just got rain after ten years of dryness.  

As he finished, he put down the mug and left the kitchen. Just as he was about to race up the stairs, he stopped and looked at Ryan. Ryan was sleeping peacefully. Noah struggled to breathe as he looked at Ryan’s lips. Even in the dark, his lips were visible. They appeared soft and pink. Noah felt hot and in need of something cold.  

Sighing, he hurried upstairs, shaking the thought Ryan from his mind. He entered the hallway and saw he left his room light on. Breathing in, he walked towards his room, but stopped halfway as someone inside his room turned off the lights. “Hello?” he asked, walking towards the room slowly. His door was wide open. He could hear the heavy breathing from the intruder in his room.  

As he neared his room, he could see slightly see who was inside his room. The person was sitting at his desk, scratching at it. Squinting, he tried to make out who was sitting there.  

“Oh my God.” he gasped when he realized it was a child. Suddenly the hallway lights flashed on. Surprised, Noah turned around and saw it was his father who turned on the lights. “I thought I heard voices.” Father Rodgers said, squinting in the lights.  

“What are you doing up?” Noah turned around, gazing into his room, and almost gasped when he saw the person was gone, vanished into thin air. His father confusingly gazed at Noah’s room to see what he was seeing.  

“What is it, son?” Father Rodgers asked. Noah shook his head and turned to his father. “Nothing.” he said finally. “I thought I just saw something.”

6

The mall was half empty two days later. There were almost no people at all. Mrs. Parrish and Caitlin went to get some clothes for Caitlin because her parents were taking longer by the day and Caitlin only intended on visiting for two weeks. The two first went into Woolworths. A few women were there but no sign of any teenagers. Across from them was a liquor shop where adults, mostly men, drank their sorrows away.  

“Go and pick an outfit.” Mrs. Parrish told Caitlin. “I’ll wait near the cashier.” Caitlin nodded and went to pick an outfit for herself. She went into the teenage section. Posters of kids were hung against the walls. The brightly coloured walls seemed to light up from the ceiling lights.  

Caitlin grabbed a pair of denim overalls and a white long-sleeved T-shirt with a black and white picture of a woman dressed in a ballet tutu, a pair of striped sock that rose till her knees with big boots and wild Mad Hatter hair and a weird top-hat. She sat at a tea party set with a party-favour in her mouth, looking drearier than the people in the real world were. Caitlin sighed as she took her outfit along with herself to the fitting room.  

She slowed down as she passed a woman crying as she held on tight to baby clothes. It was a sad image to watch, so Caitlin just continued walking to the fitting room. “Young lady.” she heard a pure and perfect English voice call to her. Caitlin turned around and gazed into the eyes of a man who looked like a billionaire wearing a dark green suit made of alligator skin. “M … me?” Caitlin asked, pointing to herself.  

“Do you see me talking to someone else?” the man asked. Caitlin was still a bit confused as to why the man called her. “Can I help you?” Caitlin asked. “Yes, actually.” the man said as he walked closer to Caitlin. Caitlin suddenly smelled the scent of Old Spice as the man neared her.  

He came up close and smiled down at her. “I want to know if there have been any recent sightings of … I don’t know … a clown?” the man asked. Caitlin silenced.  

“A clown?” she asked him. “I mean a clown who doesn’t seem normal.” the man said. “A clown who seems to be hiding in the dark and looks like it’s up to something,” Caitlin started getting more and more confused. The man sighed and took out a few photographs from his pocket. “Have you seen someone like this?” he asked and handed her the photographs. Caitlin paged through them one by one. All she saw were photographs of trees: woods where the sunlight spoiled the image. “I don’t see anyone.” Caitlin admitted.  

The man took the photos from Caitlin and examined them. “I don’t understand.” he said. He skipped through the photographs but still only saw trees. “Just a moment ago there was an image of a …” He couldn’t finish when Mrs. Parrish called to Caitlin. “I’m sorry, but I have to go.” she said and ran towards Mrs. Parrish, leaving the man speechless. He gazed back at the photographs then thought to himself, “Odd. This is very odd indeed.”

*

The ride back home was a bit bumpy. Both Caitlin and Mrs. Parrish rocketed from side to side. The sun shone brightly through the window, but the glass made it even worse. The streets were almost completely empty. “Sorry your parents are taking so long.” Mrs. Parrish said. “I okay.” Caitlin said. “I’m used to being left alone at family while my parents are gone on trips, enjoying their lives.” Mrs. Parrish suddenly felt bad.  

She turned and parked the car near a curb. Slowly she put her hand on Caitlin’s shoulder and gazed at Caitlin. “Your parents love you.” she told Caitlin. “But they just have a funny way of showing it.” “If they loved me, then why do they always leave me?” Caitlin asked frustrated. “They never want to hang out with me. The only time they actually hang out with me is when it’s my birthday, Christmas or any other holiday except for summer vacation. During summer they send me away to summer camp.  

“And on New Year’s Eve, we go to this huge event or party where my parents send me off to play with the other kids while they talk to the president just to win their favour and get rich.  

“Do you even know why I’m an only child?” she asked. Mrs. Parrish went quiet. “Because I was just one of their life plans! They only had me so that they can tell everyone they have a child.  

“My parents think that as long as they feed me, give me a house with safety and buy me everything I want they’ll be the parents of the century.”  

Mrs. Parrish could see that Caitlin was hiding a sob, as well as her tears but her eyes began to water up. Leaning in, Mrs. Parrish gave Caitlin a hug. Caitlin fought back the tears, but lost to one that fell down her left cheek. “You know you can always talk to me.” Mrs. Parrish said.  

Caitlin sobbed silently. As Mrs. Parrish pulled away, Caitlin quickly wiped away the tears that followed, but stopped when she saw Mrs. Parrish was also crying. “Even if your parents don’t love you, we’re always here for you.” Mrs. Parrish said. That got Caitlin tearing even more. “Now let’s get back home, shall we?” Mrs. Parrish laughed and started the car. Caitlin also smiled finally and rested against the seat. Just as Mrs. Parrish drove from the curb, something extremely heavy fell from the sky and crashed on to the windshield. Caitlin fell back and hit her head while Mrs. Parrish shot back, hurting her neck against the seatbelt. People from across the street joined the other residents and surrounded the car.

Caitlin shook her head and slowly opened her eyes. When she did, she screamed in horror when she saw what hit the windshield: it was a woman in a black jumpsuit. Blood stained her jumpsuit, her face and the windshield. Her eyes were wide open and her dead body was groaning on the cracked windshield.  

But the thing that terrified Caitlin the most was that the woman’s jaw was ripped off and hung loosely on a thin layer of bloody skin.

*

Caitlin and Mrs. Parrish returned from the hospital after their checkups. Mrs. Parrish’s neck was just a bit bruised but it’ll heal. Meanwhile, the only problem Caitlin had was shock. She was still shivering when they arrived home. The others waited for them in the living room.  

When the two entered, the others jumped up and checked if the two of them were okay. Caitlin sat down, still struggling to get that image from her mind. It was the most disturbing thing that has ever happened to her, besides Peter Jonas. Noah sat beside her and rubbed her back to comfort her.  

Ryan and his father comforted Mrs. Parrish while Father Rogers went to get them some sugar water. “At least you’re okay.” Ryan whispered to them. “They said she committed suicide.” Caitlin said.  

“When her baby disappeared right before her, she went into total panic, and now, she killed herself. She just couldn’t live with herself while her baby was anywhere besides Heaven.”  

“I would’ve done the same if I were her.” Father Rodgers said as he came in with two cups of sugar water. “I may be holy, but even I’m starting to believe that all of this because of the children disappearing will cause society to go to war and start to kill each other.”  

He handed Caitlin and Mrs. Parrish a cup and went to turn on the TV. Immediately the news was on, showing a video of Tokyo where hundreds of people were laying dead all over the streets. Bloody sheets covered their disgusting and rotting bodies.  

“What happened to them?” Ryan asked, seeing the many dead bodies. “A deadly plague has hit the air of Japan.” Noah answered Ryan’s question.  

Ryan gazed at him as if saying ‘I didn’t ask you’ so Noah went silent. “What plague?” Mrs. Parrish asked. Noah was tempted to answer her, but rather just walked to his room. Ryan groaned in disgust, but Caitlin saw him and stood up to go and follow Noah. Ryan rolled his eyes and just slouched back on the couch.  

He didn’t know what he had just done, and frankly he didn’t care. A few minutes later, everyone sat in front of the TV, watching a rerun sitcom. Although the jokes were funny as heck, none of them had the mood for laughing.  

Noah sat in the kitchen, not bothering to join the others. He played around with the peas on his plate, pretending they were soldiers on a battlefield. Without anything to do, Noah started to realize how slow every second was.  

Each millisecond was like actual seconds being unravelled to be minutes. Admitting it to himself, he was bored. But he knew that if he went to join the others he would have to stare into the homophobic Ryan’s face. A cold feeling entered his body. He hated the fact that Ryan was such a jerk. Without all the bitterness and ego, Noah would say Ryan was cute.  

Just then, realizing it now, Noah heard his stomach groaning. He was so in his own thoughts, he had forgotten to eat. Sighing, Noah took his drumstick and pulled off a piece of meat from the bone and threw it into his mouth, chewing it slowly.  

The food was cold. He breathed in and took another piece of his drumstick and plopped it into his mouth. He was gazing at the buzzing light bulb above him as he chewed on the meat.  

Picking up the drumstick, he chewed the meat from the bone. Noah was so distracted by the light bulb, he didn’t even realize that the drumstick he was eating was half rotten and covered in slimy maggots, worming and squirming around the bone and being crushed when he chewed them alongside the meat. But still, the smoky taste of the drumstick devoured the sour taste of the maggots and rotten meat.

7

“There’s nothing fishy going on here in Marbel.” It was storming outside. The bright red lights from the bar across from the hotel made the droplets of rain falling against the window look like blood. “But I swear our monitors discovered the wave of paranormal activity in Marbel.” Father Yves debated. “Well, sadly, no one in this place has seen this demon you say is the reason the world’s children disappeared.” Dawson said as he fell down on his bed.

 “People think I’m mad when I ask if they’ve seen a clown who looks like he’s up to something. I asked this one black American but he thought I was working for some crime lord and nearly ended me with a knife!”  

“My apologies,” Father Yves said, sounding depressed. “I just thought there might be an explanation to what happened to all the kids from all around the world.” Sighing, Father Yves said that he’d call the next day, asked for forgiveness once more and then hung up. Dawson put down his phone and turned on the TV. Sighing, he stood up and went to shower. The TV was on a documentary channel about venomous snakes.  

“Cobras can lay up to ten to fifteen eggs.” the narrator said over the TV. Dawson slowly turned on the shower and went to grab some clean clothes from his suitcase that was stranded next to the bed. He was already in a bathrobe. “… and as soon as she had lain the eggs, the mother snake must leave the nest before she would eat the children.” the narrator said. Dawson had his clean clothes in his arms when he realized on what channel the TV was.  

Sighing, he picked up the remote and turned the TV over to an M-net channel where Instant Family was playing. Smiling happily, he spread his clothes over the bed and put the remote down on the bed shelf.  

Sighing, he walked to the bathroom to shower. Just as he entered the bathroom, the TV switched by itself back to the documentary channel. “… and as soon as she had lain the eggs, the mother snake must leave the nest before she would eat the children.” The narrator repeated.  

Dawson confusingly backed out of the bathroom and gazed at the TV. “What the …?” he asked himself, wondering what switched the channels. Shaking his head, he picked up the remote and switched back to M-net channel. As he slowly put the remote down, Dawson gasped confusingly as the TV switched back to the documentary channel, the narrator repeating the same words as before, “… and as soon as she had lain the eggs, the mother snake must leave the nest before she would eat the children.” Dawson stood up straight, looked at the remote and back at the TV, then switched the channel back to Instant Family. Instantly the TV switched back to the documentary channel. Dawson tried again, but the same thing happened again.  

Pressing the remote for what seemed like the tenth time, Dawson pressed again and when the TV went back to the documentary channel, only these three words were repeated over and over, “… eat the children … eat the children … eat the children …”  

Dawson looked around him before turning off the TV and leaving to the bathroom. But he left too quickly for as he left the bedroom, the reflection of a clown in a black and white costume with wet black hair and black beady eyes with no mouth and a black painted nose appeared on the black TV screen. The clown was breathing in deep, standing in the corner of the bedroom.

*

Noah hurled his guts all over the toilet. He gasped for air after a litre of vomit fell from his mouth. As he flushed down the vomit, he climbed up and went and washed out his mouth. Bitterness filled his taste buds. He gazed into the mirror and sighed. He looked much paler than before. His eyes were watery and his throat was burning. He swallowed deep and quickly went to take a sip from the tap water. Gazing back into the mirror, he saw he looked much skinnier than ever. He didn’t know what he ate, but he was sure it was making him sick. As he walked out of the bathroom, he passed the guest room where he heard the Parrish couple snoring quietly. His bare feet made the floorboards silently creak.  

It was a moonless night that night, so he walked down a hallway where he almost never saw anything. The walls were so smothered in darkness Noah almost thought he was walking through space, except there were no stars around him.  

As he slowly neared his room, he was about to open his door when he heard the floorboard groan loudly. Confusingly, he turned around and saw someone at the end of the hallway.  

Even though it was as dark as black, he could see the shape of the person but he didn’t want to believe it. Maybe he was imagining it. Maybe he was just seeing a hallucination created by the dark. It was either that, or he was actually seeing a toddler standing at the end of the hallway.  

Or maybe it’s just someone on their knees, crouching at the end of the hallway, Noah thought. But who would be awake during this hour just to crouch at the end of the hallway like a weirdo? Breathing in deep, Noah walked closer towards the person, who was creepily gazing at him. “Hello?” Noah asked, stopping just by the shelf in the hallway that had a vase with flowers and a picture of him and his father on it.  

The person didn’t reply.  

Noah quietly cursed that his father had to put the light switch at the end of the hallway where the person stood. But luckily there was a pencil sized flashlight in one of the drawers so Noah quickly pulled open the drawers and took out the flashlight.  

Although it was a small flashlight, the light it gave off was extremely bright. Noah fiddled a bit but with one click the flashlight turned on. He shone it down the floor towards the person and gasped when he saw it wasn’t someone crouching on their knees. It was someone standing.  

Noah shuddered when he realized the person was a child. Shining the light on to the child’s face, Noah screamed when he saw the child’s face was all twisted into a mixture of a leech whose fangs were circling octopus tentacles.  

The child’s eyes were small and the size of coins. Blood and green ooze spilt from the child’s tentacle mouth as he roared at Noah. Noah ran, screaming, and dropped the flashlight as he stormed into his room and slammed the door behind him.  

Whoever or whatever the child was, Noah heard him running down the hallway and started to bang on his room door. “GO AWAY!” Noah pleaded. But only after his third plead, the child stopped banging.  

Noah breathed in and waited for the toddler to continue with his anger. But it went quiet. There was no sign that the toddler was outside; no breathing, no grunting, no floorboards creaking. Noah had his hand latched around the silver doorknob. His heart was pounding. Gazing in the corner of his room, he saw the hockey stick upright in the corner along with his other hockey equipment.  

As fast he could, he dove toward the corner and grabbed the hockey stick and slowly opened the door and took a peek into the hallway. The hallway was empty. There wasn’t a soul in sight.  

He walked out into the dark hallway, gripping the hockey stick in his hand and the flashlight in the other. Wherever the little boy went, Noah was curious to know. Or maybe he had just imagined it. Maybe the darkness and his fear were just playing tricks on him. His feet suddenly felt as if they were standing on cold iron. Goose bumps started to form on his arms and his neck hairs started to rise.  

He felt something near him. Whatever it was, it was close. His hair started to slowly rise up into the air, like there was a balloon with static energy around it that was pulling Noah’s hair up.  

A light whisper fell around him. Noah listened carefully to make sure that it wasn’t just the wind. But it wasn’t because as words began to form within the whispers, slowly entering his ears. Noah felt his body begin to grow light.  

His breathing slowly stopped and his lungs started to close. Tears rolled down his cheeks and his pupils began to grow bigger than the iris, almost like those dogs on Littlest Pet Shop. He silently gasped for breath but when he inhaled, he couldn’t conclude his procedure of respiration. As the whispering became louder in his ears, Noah felt himself slip away into total darkness.  

Something was calling to him, and he had no choice but to answer. Just then, the hallway lights flashed on, and Noah gasped as the air returned to his lungs and his eyes turned back to normal.  

His body got pulled back own by gravity and he stopped crying. Turning slowly around, Noah saw Ryan walking towards him. “Are you okay?” Ryan asked him. Noah blinked a few times, gazed around the hallway, hoping to see the little boy or whatever presence he had just felt taking him away to who knows where.

“Noah?” Ryan called to him, finally catching his attention. Noah turned to Ryan, not even knowing what Ryan was saying. “Are you okay, Noah?” Ryan asked.  

Noah just blankly gazed at Ryan, slowly nodding, unsure as to what Ryan had just asked him because if he had said no then Ryan would have just asked a lot of unanswered questions. “I heard screaming so Caitlin forced me to check up on you.” Ryan said. Noah blinked again. “I’m fine, thanks.” Noah said emotionless.  

Ryan just nodded and turned around to leave. Noah gazed at him, sighed and turned around to walk into his room when Ryan called back to him. “What are you doing with a hockey stick?” Ryan asked him confusingly. Noah’s eyes went wide as he realized he had no answer to that question. “Uh … I was —” he started, unsure of what to say. “I was … I was making sure the house was safe because … um … because I had a nightmare about … a BURGLAR breaking in so I wanted to make sure it was real or not.”  

He let out a whoosh of air, relieved he thought quickly. “Oh.” was all Ryan could say as he slowly turned to leave. “Okay. Well, sleep tight.” He stopped in his tracks and turned around to Noah. “I mean … sleep well … or … go back to sleep … or whatever.” Quick save, he thought and left the hallway. Noah stood there, smiling a bit before entering his room and closing it behind him.  

*

The shopping cart wheel squeaked as Ryan pushed it down the aisles. Amy was in front of him, throwing in everything in the cart her mother had written on the list. “Mom said we need two sacks of coal and twelve packs of fresh chicken and sausages.” Amy said as she threw in a sack of coal. “Are you lot barbequing or what?” Ryan asked her, half grinning. “No.” Amy said as she threw in the second sack. “Well, actually, we’re just throwing a farewell party to my sister. She’s going to Florida next week.” They entered the meat aisle where not a lot of people were. It was colder there than anywhere in the supermarket.  

“Dad told me to invite my friends.” Amy said. “He said it wouldn’t be a party without guests.” Ryan gazed confusingly at her. “What do you mean?” he asked. “Well none of Rachel’s friends are coming.” Amy said, digging through the packs of meat.  

Ryan saw her struggling so he helped her search for the meat. “Most of them moved and most of them are still trying to process what happened.”  

Ryan found the sacks of meat and threw them into the shopping cart. “It’s been three weeks and people are still on about what happened?” Ryan asked. They turned an aisle and went to the bakery to buy some buns for the burgers and rolls for the hotdogs.  

There was a small stand with free pastries of dark chocolate brownies. Ryan just couldn’t resist so he took one. “I still wish we could have had the choir.” Amy said. “Me too,” Ryan agreed, stuffing the brownie in his mouth. “I mean, we trained so hard.” Amy continued as they came to the bakery.  

A chubby chef awaited them at the counter. “We’d like a sack of buns and a sack of rolls.” Amy told him. The chef just grunted and left to get their order. “But not everyone’s ready to move on.” Ryan said, putting his arm around her. Amy nestled into his neck, loving how his neck was just the right size for her head to fit into it. “I’m not sure I’m ready to move on too.” Amy said.  

“No matter if I move on, I’ll still know that I’ll never hear a child’s laughter again or have any of my own children.” Ryan sighed and rubbed her arm while kissing her on her head. The chef came out and handed them four sacks of buns and rolls.  

“Two dollars.” the chef said in a mood as if Ryan and Amy were born to kill kittens. Amy took out the money and gave it to the chef as Ryan threw the sacks into the shopping cart. “So do you think you, Caitlin and Noah are up for the farewell?” Amy asked Ryan as they neared the queue.  

Ryan thought about it for a while. “It’s this Saturday.” Amy said. Ryan hummed slowly as they piled the groceries on the register. “Alright then.” he said. Amy cheered and kissed him on his lips.

8

Loud music erupted as Ryan, Noah and Caitlin arrived at the Krown’s residence. Amy and her family lived in a huge house with a giant pool in the backyard. Caitlin knocked loudly on the front door and walked a bit backwards. She had on a dark purple sleeveless turtleneck with a leather dress and a pair of black boot All-Stars. Her hair was the same.  

Ryan had on a pair of black jeans, black boots and a black leather jacket with his hair combed down. Noah had on a denim jacket that was unbuttoned, revealing a maroon polka dotted white shirt with a pair of thin striped red-brown and black jeans and a pair of black boots. His hair was wet from the gel. Amy opened the door for them and gasped at their outfits.  

All she wore was a pair of ripped jeans, sandals and a leather jacket over a long sleeved T-shirt with a kitten in front. “Finally you guys came!” Amy said happily. Her hair was curled down her back and over her shoulders, making her face light up. “Come on.” she welcomed them inside.

As they followed her inside, they saw Olivia, Kendrick and Brandon standing around the brightly lit pool surrounded by red scented candles.  

They were all surrounded by the double-storey house that looked like a red ranch when you really look at it. Mr. Krown was at the barbeque stand busy with the burgers and hotdogs. Mrs. Krown was with Rachel who looked rather rarity with her long red Spanish dress. Her boyfriend was over at the pool talking to one of Rachel’s other friends. Olivia waved at Ryan, Caitlin and Noah from near the food table.  

The three of them hurried over to their friends and saw that there was a giant ice sculpture of Rachel next to the table with the many champagne bottles and cocktail glasses.  

“Is this a party or a prom?” Noah asked, gazing at the bright lights strung above them, crossing each other.  

Photographs of Rachel were attached to the wires of lights. “This isn’t a party or a prom.” Olivia said, hanging on to Brandon. “This is a function.” Kendrick chuckled, pushing his glasses upwards. Caitlin gazed at the others. Olivia had on a pair of short denim overalls with a pair of Nikes and a short sleeved T-shirt with a picture of a teenager dressed as a bunny, smoking on a cigarette. She had on a pair of sunset coloured sunglasses with her red hair tied in a ponytail. Kendrick was dressed in a suit. So typical, and Brandon was dressed in a pair of black jeans, sneakers and a white shirt with the first three buttons loose, revealing his smooth chest.  

“So, you guys think that champagne is none alcoholic?” Brandon asked, looking a bit high, but even Ryan knew Brandon would never do drugs. Cigarettes yes, but drugs, never. “Only one way to find out,” Olivia said. Noah expected her to go and pour her some champagne, but instead, she said,  

“Yoho Kendrick, go taste if that champagne’s alcoholic.” Kendrick gazed at her confused. “Are you mad?” he asked. “I don’t drink” Olivia laughed.  

“But you’re fifteen.” she said. “Yah, FIFTEEN.” Kendrick reminded her. Olivia groaned, still hanging on to Brandon. “This party is slow and this music is awful.” she complained. Caitlin finally noticed that the song that plaid was Let Me Down Slowly by Alec Benjamin.  

Ryan turned his head and gazed at everyone. Amy’s parents were both laughing and happy. Even Rachel and her boyfriend was laughing and enjoying their time, as if the children disappearing never happened. They had moved on, satisfied with the fact that the children would never return again. He breathed in deep.  

Ryan planned on getting a bit drunk just to get a piece of the pain away, but he still missed his little brother. No matter how much they fought or how irritating Cole was, Ryan still missed him. “Are you okay?” Noah asked Ryan. Blinking, Ryan turned to Noah. “What?” he asked. Noah pointed to his face.  

“You’re crying.” Noah said. Ryan was confused, but when he rubbed his cheek, he felt the wetness on his face. Quickly, he wiped away the tears. “I’ll be right back.” Ryan said before heading off to the bathroom. “What’s up with him?” Olivia asked her expression a bit worried. “I don’t know.” Caitlin said gazing at the direction Ryan went. “He hasn’t been the same after Cole disappeared.”

*

The water was icy cold as it splashed against his face. Ryan took in a breath of air as he threw the water on to his face. The droplets trickled off from his lips, eyelashes and his strings of hair.  

Breathing in slowly and licking his lips, he tasted the sourness of the sweat mixed with the water. As he gazed into the mirror, he saw his eyes were read from tears. The mirror was a square. At the top-right corner was a crack that stretched a few centimetres.  

Weirdly, it continued to crack one line across the mirror. Ryan suddenly felt cold. The lights above him flickered. He gripped on to the sink as he could see his breath before him and the mirror begin to fog up. The crack in the mirror crossed his reflection by its throat before the mirror entirely fogged up, and the lights suddenly went out. Groaning and panicking a bit, Ryan took out his phone and turned on the flashlight. He hyperventilated as he walked to the door and wrapped his hands around the doorknob. But when he turned the knob, he gasped when he realized the door was locked, or jammed.  

“Hello!?” he cried out, still turning the doorknob. “Hello!?” he panicked and started banging on the door. “Someone, help me!!” he cried out in terror, but outside the bathroom, the hallway was quiet and no one could hear him screaming.

5 minutes later…

Amy was in her room looking for her makeup. She was pulling open her drawers and looking for her makeup when she heard the loud Chris Brown song outside and the guests cheering. She opened the second drawer and saw the many boxes of earrings and jewels but her makeup kit was nowhere to be seen. Just then she heard the cheering of, “Chug! Chug! Chug!”  

Curiously, she went to her window and gazed out to see Rachel’s boyfriend jugging down cup after cup of beer. Laughing, Amy wished she had been down there. But she had to find her makeup kit to do Olivia’s makeup because Olivia only knew how to dress and not to do her face AT ALL. Amy fell on to her knees and searched under her bed. Even if she knew that the makeup kit wasn’t down there, she had to at least try. Her shoes blocked the view of the back of the bed. She moved a few shoes aside; a few bumped against her rollerblades that sent the one pair rolling out from under the bed.  

Amy grunted as she saw a long rectangular shaped box the size of a spectacle case. Crawling deeper under the bed, she grabbed the box and was relieved to find it was the makeup kit. As she crawled out from under the bed, the makeup kit in her hand, she jumped up and turned to leave, but then the lights suddenly turned off and all Amy could hear was her own screams.

5 minutes earlier…

Ryan continued to bang on the bathroom door. No one came to his aid. Defeated, Ryan stopped banging on the door and just gazed around the dark bathroom with his phone. The tiles around him were dark as the flashlight light passed them. It was dead quiet.  

This is just a prank, Ryan thought. Just a dumb party prank Brandon’s maybe playing on me. That seemed to calm him down a bit as he scanned the bathroom. The flashlight crossed the bathtub, the closet with all the bathrobes and towels were in, the shower box and eventually the sink with the cracked mirror. The fog over the mirror was gone. Ryan breathed in deep and let it all out. Then he squinted hard at the mirror. Something reflected in the mirror caught his attention. It was a reflection of the dark shower box.  

He gazed deeper into the mirror and saw what caught his attention: a dark figure of a man was inside the shower box, gazing at Ryan through the mirror. Ryan then learned he wasn’t alone. Gasping, he quickly turned to the shower, but wished he hadn’t for when he turned to the shower, the flashlight landed on the hideous and terrifying demon barking and chomping at him.  

The creature was right in front of him with its large blood covered fangs chomping at Ryan. Screaming in fear, Ryan turned, dropped his phone and banged on the bathroom door once again.  

“HELP ME!” he cried out in terror. “HELP, THERE’S SOMETHING IN HERE!” he screamed as tears rolled down his cheeks. Locked in the darkness, Ryan turned around and gasped when he saw the creature was gone. The silence had returned. Darkness surrounded him.  

Hyperventilating, his heart beating as fast as someone’s feet tap-dancing, he slowly picked up his phone and saw it had the same crack on the screen as on the mirror. The flashlight was flickering from when he dropped it. When he heard a tapping on one of the tiles, Ryan quickly turned the flickering flashlight to the shower box.  

The figure still remained standing inside the shower box, gazing at Ryan. Every time the flashlight went out, the dark figure got darker and its small eyes were revealed behind the dim glass as two round white glowing buttons. Ryan clapped on the phone and instantly the light started working right. “Ryan,” he heard a voice call to him.  

It was a familiar voice, but it was a voice he thought he’d never hear again. It was Cole’s voice. “Ryan, why are you scared?” asked the voice. Ryan only then realized the voice came from the person inside of the shower box. “If you’re scared,” the voice said. “Then we can’t play.” The figure slowly started to slide open the shower door to reveal its hideous, bony and pale claws.  

“But luckily we can always ask someone else to play with us.” The figure opened the shower door half open, just enough to reveal a part of its face. It had long and wet stringy black hair and a face with the skin of crusted and old white makeup; both its eyes were actually black buttons, but it didn’t have a mouth, it just had a black painted nose.  

Only then Ryan realized the person was a weird, but terrifying clown. “Someone like … Amy, perhaps,” the clown said, still looking at Ryan. Ryan gasped, trapped in shock, but he jumped in fear when the lights returned as Mr. Krown opened the bathroom door to pee.  

Ryan saw the clown was gone, but the shower door was still open. “Can you leave so that I can piss?” Mr. Krown asked Ryan. Like a hypnotist’s victim, Ryan awoke from his thoughts and realized what the man meant in his last sentence.  

Gasping, he turned and ran past Mr. Krown and up the staircase to get to Amy’s room. When he arrived in the hallway that led to her room, he saw the lights in her room go out, the door close by itself and then Amy’s screams followed. “AMY!” Ryan called to her, storming towards her room. The music stopped, so Ryan figured that everyone heard Amy scream. He reached the room and started to turn the doorknob.  

The door was suddenly locked. Behind him the other party guests came running to Amy’s room. Her father was running while zipping his fly close. “What happened to Amy?” Olivia asked. “The door is locked.” Ryan said as Brandon clasped his hand over the doorknob.  

“Stand back.” he said. They did what he said and watched him break down the door. Mrs. Krown was the first to gasp when she saw something on the floor. Noah turned on the lights and they all gasped when they saw Amy lying on the floor, not making a move. She was dead.

9

Well they thought she was dead until they heard her groan as she awoke. Brandon and Ryan quickly hurried to help her up as the other guests stood there, confused as ever. Amy shook her head and blinked a few times as the bright lights blinded her. “What happened to you?” Kendrick asked her. “I slipped on the rollerblade.” Amy said, hopping to her bed.  

“When the lights went out, I didn’t see the rollerblade so when I slipped on it I twisted my ankle.” she explained breathlessly. Her mother walked up to her and gently lifted up her foot. “It doesn’t look …” her mother started, and in that one second of silence, twisted the ankle black in its place.  

Some of the guests gasped, but Amy shrieked as the pain jolted through her tibia and up her femur. The pain lasted for two seconds. Amy began to get sweaty as her body allowed the pain to enter and leave as it may. “ – that bad.” Mrs. Krown ended her sentence. Amy breathed in deep and let her father pick her up. “While the rest of you continue with the party,” Mrs. Krown said. “We’re going to take Amy to the first-aid room.”  

As Mr. and Mrs. Krown took Amy away, the guests remained there. Ryan was the only one who turned around and looked back in the room. He still had a weird feeling as he gazed into the vastness of the room.

*

The moon was once again gone. Ryan, Caitlin and Noah had arrived from the party a few minutes ago. Father Rodgers had picked them up because Ryan’s parents were still asleep. As they climbed out of Father Rodgers’s Ranger Rover, Ryan turned at their house.  

It was dark and deserted as usual. He sighed. Ryan missed sleeping in his own bed. Almost every night Cole would walk pass his room to go pee. It was a sort of thing he did every night at ten fifteen.  

Ryan missed those days. Every time the news came on, he hoped it would be a report that scientists had found a way to bring the children back. Father Rodgers locked the car and followed the children inside.  

A cold wind blew at them. Every tree in the neighbourhood had its leaves fallen down; autumn was over and winter had come. Caitlin pushed open the front door and entered the house. The air conditioning was high, warming up the house entirely. Caitlin wanted to take a shower but was too tired, so she just fell on to the couch. “Your parents called.” Father Rodgers said as he locked the door behind him.  

“What’d they say?” Caitlin asked her tone exhausted. “They said they’d come get you in three days if possible.” Father Rodgers said. “If possible?” Ryan asked as he took out the sleeping bag from inside the downstairs-closet. “They said there’s a storm where they’re at.” Father Rodgers explained.  

“Biggest darn storm anyone’s ever seen.” Caitlin shivered and sat up straight. “What storm?” she asked. Father Rodgers gave a quick chuckle and turned on the TV. On every channel there were news reports of a giant storm heading across America.  

There was already one towering over half of North Africa. “It’s all anyone’s been talking about.” Father Rodgers said. “They call it the MacGyver.” “Why call it the MacGyver?” Caitlin asked. “They named it MacGyver after the series MacGyver.” Father Rodgers said.  

“But that’s nothing to worry about.” Caitlin just nodded slowly. The house seemed to groan under the immense wind that traveled above them. Ryan put down the sleeping bag and turned the TV to a movie channel. A sort of boring drama movie was playing, but at least it provided another sound other than the wind and the awkwardness in the room. Noah yawned as he raced upstairs to sleep. “I hope you kids have a nice rest.” Father Rodgers said before turning off the living room lights and heading upstairs himself.  

“Three days.” Caitlin mumbled. “Three days then I’m off to a place where my parents won’t even notice I’m there.” Ryan sighed at what she said. It wasn’t because he was bored of her saying that every time she came to visit. It was the fact that every time she told it her parents seemed to visit longer than they had intended.  

A few years ago when Caitlin came to visit, her parents said they’d be away for a month, but came back two months later. “Hey, do you want something to drink?” Ryan asked her. “Sure,” Caitlin said. “As long as it contains milk and has the word CHOCOLATE in it, then I’m in for it.” Ryan chuckled and went into the kitchen.  

He turned on the lights and blinked a few times as if he was used to the darkness. The window glass shook in its frame. The tap dripped silently and peacefully. The refrigerator hummed quietly as Ryan neared it and opened it. The cold air that fell on to him was a bit refreshing. When the refrigerator opened, coincident struck when next to the milk carton a carton of chocolate milk sat still.  

Ryan grabbed the milk carton and closed the refrigerator. He placed the carton on the counter and grabbed two glasses from the cupboard.  

As he placed the two glasses on the counter, he slowly opened the milk carton with a sigh and started to pour in the chocolate milk when something banged against the window. That caught Ryan by surprise. He gazed through the window and past the curtain and saw someone standing in the street. Only then he realized that the glass was filling over with milk.  

The whole counter was covered in chocolate milk and the carton was suddenly empty. “Jesus.” he cursed silently. The milk was dripping from the edge of the counter on to the floor, staining his shoes.  

He gazed back through the window and saw the person waving at him from in the street. Concentrating, he realized it was Brandon. “What the —” he started, but gasped when Caitlin entered the kitchen. She was more shocked than he was.  

“And this?” she asked shocked. “Could you clean up please?” Ryan asked as he hurried past her. “Brandon’s outside,” He didn’t give Caitlin time to respond. He just ran through the living room and down the hallway that led to the front door.

*

“What are you doing out here?” Ryan asked Brandon as he exited the house to enter the cold and icy outside. Brandon stood under a streetlight with his hand dug deep into his pockets. “What are you doing out here?” Ryan asked him harshly. “I was just in the neighbourhood and found your house.” Brandon said, smiling.  

“Dude, come on, I’m tired.” Ryan ordered him. “Okay fine, I need a favour.” Brandon said. He gazed down the street and took out his hands from his pockets and in it was a small box. “What is it?” Ryan asked, crossing his arms. “It’s a necklace.” Brandon said.  

“For who?” Ryan asked suspiciously. Brandon coughed and gazed down the street again. “It’s for … uh … Noah.” Brandon whispered. Ryan’s eyes went wide and he gasped silently. “Please do not tell me you’ve gone to the gay side bro.” Ryan said surprised. “What? No.” Brandon said stunned.  

His face immediately turned serious after that and he gazed Ryan in his eyes. “Can you just make sure Noah gets it?” he pleaded. Ryan gazed down at Brandon’s hands. They were quivering. His fingers seemed to be darker than usual. Maybe it was darker because it’s night time, Ryan thought.  

But then something else caught his attention. On Brandon’s shirt was a red stain. It wasn’t big but it was visible and looked fresh. “What’s that?” Ryan asked, pointing to the stain. Brandon gazed down at the stain and felt as if he had just been smacked in the face. “Is that blood?” Ryan asked curiously. “No.” Brandon quickly said.  

“It’s just pizza sauce.” He breathed in. Panic rushed through his mind. If Ryan knew, he thought to himself. Ryan gazed at him suspiciously before taking the necklace from him. “Okay.” Ryan said. “I’ll give it to Noah. But who should I say it’s from?” Ryan asked Brandon. Brandon hesitated at first, biting his lower lip. He swallowed down deep. “Just say … it’s from someone called … Tony Anderson.” Brandon said.  

Ryan gazed down at the small box. It had a picture of a lily on the lid. Brandon licked his lips and gazed down the street at the black van that was parked a few metres from them. The van was silent, but he knew who was looking at him from inside the van. He hated doing this, but he had no choice. “Thanks.” he said, turning back to Ryan. “But I have to go.”  

Ryan nodded and said goodbye as he walked back into the house. Brandon looked back at Ryan then jogged back to the van as soon as Ryan went inside and closed the door behind him. Brandon’s heart started beating like a drum as he neared the van.  

The person in the van lowered their window and turned to Brandon. “Did he take it?” the person asked in a deep voice, like a robotic voice. Brandon nodded. The person scoffed and took out a stack of dollar bills. “Here,” the person said and handed the stack of bills to Brandon, who smiled as he counted every single bill.  

Slowly his face went angry. “Where’s the rest of it?” he asked the person. “You’ll get the rest,” the person said, gazing in front of them. “As soon as he’s dead,” Brandon swallowed deep and watched as the man rolled up his window. “Finish the job, kid.” the person said before the window entirely closed. “Because you don’t want to know what’ll happen if you don’t.”

*

The porridge slapped the bowl with a slimy SPLAT. Ryan was still tired from partying so late. Caitlin sat across from him, her eyes still ringed. Father Rodgers was busy with the porridge. Noah was still asleep and Mr. and Mrs. Parrish were at work.  

Noah’s bowl of porridge was set in front of his seat. Caitlin gazed angrily at Ryan and leaned in towards him. “You owe me.” she growled in a whisper.  

“I know.” Ryan whispered. They looked if Father Rodgers had heard them.  

No, he was still humming a gospel while stirring the porridge. “Anyway, so what’d Brandon want?” she asked him. “He wanted me to give Noah a necklace.” Ryan said. Caitlin’s face went pale and she suddenly got sick. “And no: he isn’t gay.” Ryan told her immediately. That seemed to calm Caitlin down. “Then from who’s the necklace?” Caitlin asked. “Some dude named Stealth.” Ryan said. They both gasped when Father Rodgers dropped a glass. Both of them gazed at him with worried eyes. They were worried he heard them. But he didn’t.  

“Sorry.” Father Rodgers said as he picked up the remains of the glass and threw them into the dustbin. He smiled as he passed them and went to go and wash his hands off. Ryan and Caitlin heard the water rinse off whatever Father Rodgers had on his hands, then when the tap closed, the radio got turned on to Arias and Overture music. As Father Rodgers returned to making breakfast he hummed loudly with the woman over the radio. Ryan and Caitlin returned to talking to each other.  

“So when’re you going to give it to Noah?” Caitlin asked him. “Maybe when he comes down for breakfast,” Ryan said. Caitlin nodded in agreement. “So where is it?” she asked him, turning quickly to the kitchen when Father Rodgers stopped humming.  

The woman over the radio sang so high people would believe her voice would break at any moment. As soon as Father Rodgers threw his eggs on to a plate and grabbed his toast, he went and sat down with Ryan and Caitlin. The chair groaned as he sat on it. Letting out a whoosh of air, he started eating on his toast. Caitlin stared at him, confused to see no mug next to him.  

“What, no coffee?” she asked him. Father Rodgers gazed at her as if realizing then that Caitlin was taking to him. “Huh?” was Father Rodgers’s response. “I asked where your coffee was.” Caitlin repeated her question.  

“Oh.” Father Rodgers said, swallowing down his toast. “No. I don’t drink coffee because it’s a sort of drug too, you know.” “So what, we’re sinning by drinking coffee?” Caitlin asked. Father Rodgers just chuckled and shrugged. Just then Noah came downstairs.  

As his appearance was visible; his hair was wild and his pyjama pants seemed too long for him because they were hanging off from his heels. He rubbed his eyes as he went and sat down next to his father.

He smacked his mouth up and down to get rid of the dryness in his mouth. Moving slowly, he picked up his spoon and dug it into the cold porridge. As the spoon fell into his mouth and he started eating the porridge, he chewed nothing but wet cement. When he realized everyone was looking at him, he instantly awoke.  

“Good morning?” he said, unsure of what to say. That seemed to get the others to continue eating. Besides the Arias and Overture, the only sound was the wind outside and their spoons clattering against the bowls. “So, you lot ready for school?” Father Rodgers asked. Coughing, Caitlin, Ryan and Noah almost choked when they heard that.

“School?” Caitlin asked as she swallowed the porridge and put her spoon down. “Didn’t you know?” Father Rodgers asked them.  

“The high schools are opening tomorrow. Apparently the parents wanted their teenage children to forget about the toddlers disappearing by returning to school. Even the president agreed on it. So sorry, but you’re summer vacation has to be cut short.” He burped as he finished eating and asked for forgiveness.  

“So, Caitlin,” He smiled at her. “You’re staying here with me.” Father Rodgers stood up and went to wash his plate, leaving the kids speechless. It was as if they were innocent of a crime, but were restricted of their rights and is found guilty of a crime they didn’t commit.  

“Are you KIDDING me?” Caitlin asked, stunned with shock. “Well this just keeps on getting better and better.” Noah said, swallowing down the dry porridge.  

“Oh, and Ryan,” Father Rodgers called to Ryan, popping his head into the dining room. “Your parents also hired a construction team to rebuild your house this weekend.”

10

One of the Chainsmokers’ songs, All We Know, was playing over the radio when they entered the church. Luda was sweeping the floors when Ryan, Caitlin, Olivia, Noah, Kendrick, Amy and Brandon came in through the double-doors. “Ah.” Luda said happily and set the broom next to a chair. “You came. I didn’t think you’d come.”  

He grabbed a towel from a small table with refreshments on and wiped away the sweat. The shirt he wore was drenched with what they hoped was refreshment spills. “How’s it so warm in here?” Amy asked as Ryan helped her to a seat.  

As soon as she sat down, Ryan placed the crutches next to her. “Thanks.” she told him with a smile. “There are air-cons in here to warm up the church for the Goodbye Festival.” Luda said.  

“I’m glad you kids offered to help me set up this place for Sunday.” The kids smiled. To them, it felt like they were doing something for charity, but inside, the teenager within them, wanted to be paid.  

The Goodbye Festival was just an event the world was going to celebrate for those who have vanished. Some people still refused to move on so the Goodbye Festival was a perfect way for them to move on.  

Names of those who had vanished would be written on pieces of paper and put in floating lanterns and after the festival, the lanterns would be cast into the air where those on the ground would have to live with the fact that their children were never coming back. Although it would be a sad event, people needed to move on even if it’ll hurt for a while. “So, where do we begin?” Ryan asked.  

Dim sunlight shone poorly through the grey clouds outside, allowing a bit of light to enter the church. But just to be safe, Luda turned on all the lights. “Okay,” he said. “I need the girls to clean up a bit while the boys help me get the decorations and supplies from the shed next door.  

Universal Corporation dropped the supplies off yesterday, so it’ll take us about fifty minutes to get it all up here and an hour extra to set it all up.”  

The girls went and grabbed a few brooms from the closet while Luda led the boys to the shed. Luda led Ryan, Noah, Kendrick and Brandon outside and down a bricked path that led to a long wooden door. Luda took out a string of keys and grabbed hold of a long silver key that was a bit rusted at the top. That key was probably the only key that looked like it still worked without breaking in half as soon as it went into the keyhole. All the other keys looked either rusted or old. Luda unlocked the door and pushed it open. It opened with a long and hollow CROOOCK and a cold breeze followed it out.  

“I hate sheds.” Kendrick confessed. Luda was the first to enter the shed and turn on the lights. A loud hum sang around them as the lights turned on one by one. They lit up the giant shed, revealing a wide room of space with a lot of junk and celebration supplies. “So,” Brandon asked his hands on his hips. “How are we going to get all of that out of here?” Luda sighed and walked inside the shed that smelled a bit like a coffin.  

“We’ll just have to work together.” he said. “And if that doesn’t work?” Noah asked. “Then we’ll improvise.” Luda said. He landed on the basement floor and gazed around. There were decorations of all kind, candlesticks, candles, two packs of balloons, two crates with glasses of all kind, crystal bowls, three boxes of plates, two boxes of silverware and seven more boxes of other supplies.  

“Well, we better get moving this stuff inside.” Luda said as he walked towards the biggest box.  

Meanwhile, upstairs, Olivia swept while Caitlin dusted off all the other furniture. Amy was watching a few videos on You Tube with her headphones over her ears. Caitlin sneezed when dust flew over her nose. She sniffed in some fresh air and relaxed a bit. Even though the sneezing stopped there was still dust somewhere in her lungs. She turned around, sneezed again, and saw Olivia sweeping the floors with a depressed look on her face.  

Normally Olivia would be dancing while sweeping when a Chainsmokers song came on, and normally she NEVER looks depressed, ever. Caitlin knew it wasn’t her place, but she just had to ask Olivia what was wrong. But then there was the fact that the two of them weren’t very close. To Caitlin, Olivia was the type of girl that was always hyper and happy because they were rich and everything was handed to them on a silver platter.  

From what Caitlin had heard Olivia was someone you definitely wanted to be friends with. Her mother was the best surgeon in Marbel and her father was like the mayor’s second in command, so apart from Amy, Olivia was pretty rich and had everything anyone ever wanted.  

She once traveled through half of Europe, met Kim Kardashian and once shook hands with Tom Cruise. Rumour was that she was once in Meghan Trainor video. So far, Olivia’s life was perfect.  

So what happened to the phrase ‘Money solves all your problems’’? Caitlin thought. Balling up all her urges of awkwardness, Caitlin asked Olivia what was wrong. “It’s nothing.” Olivia said, still looking at the floor as she slowly swept the floors. Caitlin sighed as she walked towards Olivia, her sneakers lightly thudding over the floorboards.  

“I know something’s bothering you.” she said, her hands dug deep into her back pockets. Amy was still on her phone, not hearing Caitlin and Olivia’s conversation. Olivia gazed up from the floor and into Caitlin’s eyes. Her eyes were watery, meaning she wanted to cry. “What’s wrong?” Caitlin asked Olivia, closing in on her at a distance that was comfortable for both of them. Olivia swallowed loudly, gazed at the floor and said, “My little sister.”  

Olivia gazed up and instantly, even before her head was up, Caitlin could see Olivia was crying. “She also vanished.” Olivia continued. Caitlin went quiet and listened with her mouth slightly open. Olivia sniffed in the mucus that was about to fall from her nose and she sat down on one of the wooden seats.  

Caitlin blindly went and stood over Olivia. There was a short silence before Olivia continued, “Look, I know I seem like the girl that never has problems, but I actually have a horrible life. Recently I just found out that my dad’s been cheating on my Mom.”  

Caitlin’s eyes went wide and Olivia just nodded. “Yep,” she continued. “My parents have been fighting ever since. And every time they fought, Talia would always run into my room and sleep with me when Mom comes home drunk.  

“I used to act brave for her, but the truth was that I needed her next to me … because I myself was scared when my parents fought. I was scared my life would turn from glory and love … to pain and hurt. But now that my sister’s gone I have no one to hold when my parents fight. Yah, Brandon’s there but he’s not the type of guy you want to share that type of shit with.”  

She breathed in slowly and gazed up at Caitlin with tears rolling down her cheeks.  

“Thanks.” Olivia said, wiping away the tears. “I really needed someone to talk to about this.” Caitlin smiled at Olivia to make her feel better. “You’re welcome.” Caitlin said and gave Olivia a hug as she stood up.  

Olivia seemed to crush Caitlin’s ribs as if she longed for a hug. But Caitlin didn’t mind. At least she had gained a new friend.  

*

Everyone was there that night. The whole world celebrated the Goodbye Festival. Across the world, people were dressed in either white or black. They each had a handmade floating lantern in their hands with the names of the children they had lost. Some people put photos of their lost ones in the lanterns.  

Every store and house was dark. People who lived near the ocean made the most outstanding bonfires. The moon was out, but there were no stars. Sombre piano and violin music plaid in the background and in people’s minds. As the time struck midnight, everyone lit their lanterns and let it all float up into the night sky.  

Most people cried as they let go of the lanterns. The sky was mesmerizing with the hundreds of lanterns. In most parts of the world, like African, Japan, Greece, America and Israel, the most powerful voices combined and sung the most glorious of melancholy songs. As the lanterns went away, everyone held hands, took a deep breath, exhaled and closed their eyes in prayers. The night lasted for at least two hours before everyone went home or to church.

*

Thunder rumbled the next night. The rain loudly hit against the window glasses. Ryan was busy brushing his teeth in the bathroom. The others were downstairs watching a sitcom. Ryan spat the toothpaste into the sink and washed it away with some water and cleansed his mouth clean with cold water. He spat the toothpaste mixed water down the drain and closed the tap.  

Just as he was about to leave the bathroom, someone threw a pebble lightly against the window. Ryan walked to the window and saw Brandon in the street again, hidden by a white cap wearing a black jacket.  

Groaning, Ryan knew Brandon would want to know what Noah said about the necklace. Just then, Ryan remembered he forgot to give the necklace to Noah. Ryan sighed and walked out of the bathroom, grabbed the yellow raincoat that hung near the bathroom door and ran down the hallway.  

He raced down the staircase and past the living room, not bothering to tell anyone where he’s going, and slammed the door behind him. The rain splattered on him like he was standing behind a truck that was stuck in mud. Most of the droplets blinded Ryan from seeing anything in front of him which led him to tripping over a rock and falling on to the road.  

His face landed hard on the road and he broke his nose. The water flowing down next to the curb took away the blood flowing from his nose. Ignoring the pain, Ryan gazed up and saw Brandon was nowhere to be seen. There wasn’t even a human in sight as far as he could see. Standing up, Ryan rubbed his bleeding nose and saw someone entering their half destroyed house.  

Blinking a few times, Ryan ran painfully across the road and walked up to their house. Their front door was wide open when he entered the house.  

Breathing in slowly, Ryan tried turning on the lights but it seemed as if when that woman crashed through their house she might have accidentally destroyed the fuse box. The house was dark and looked like a scene from out of a horror movie. He took off the hood of the raincoat and gazed around the entrance hall, not bothered by his bleeding nose. The house creaked loudly and groaned ever so slightly.  

Ryan called out Brandon’s name but no one replied. Maybe his in the living room, Ryan thought. But when he entered the living room, he was shocked to see the car had crashed through the living room as well. The wall was crashed open and the couches were covered in dust and debris.  

The TV had fallen off of the wall and shattered to pieces on the ground. There were tyre marks over the floors and over the broken coffee table. Ryan knew there would be a lot of cleaning up to do when the house would be fixed up. Besides the storm outside, the silence of the house was disrupted by a soft whimpering noise.  

Ryan curiously walked back into the entrance hall and listened closely. The whimpering was coming from upstairs. The air suddenly felt colder than outside.  

Once more he called Brandon’s name and waited for a response. “Ryan,” he heard the muffled voice of Brandon from upstairs. “Is that you?” Brandon asked. But from what Ryan could hear, Brandon sounded as if he was in pain. Ryan quickly ran up the staircase and entered the first floor. He searched the hallway and found the dark doors leading to dark rooms.  

He called Brandon’s name once again and heard Brandon call to him from inside the bathroom. Ryan turned and ran into the bathroom and saw Brandon lay on the ground, his back against the wall. His black hood was covering his white hat and his face. Panting, Ryan ran to Brandon and grabbed at his jacket.  

“Are you okay?” Ryan asked, but horrifically, just like the children, Brandon disappeared and turned into nothing but chunks of dust and dry dirt that fell out of his clothes which now lay body-less on the floor, filled with whatever Brandon turned into.  

Ryan’s eyes went wide with shock and he immediately jumped up from the ground. As he turned to the mirror he gasped when he saw instead of his reflection in front of an empty bathtub, the reflection of a boy in the bathtub appeared in the mirror. The boy had a head of curly black hair, freckles on his cheeks and pale black eyes. All the boy wore was a T-shirt and a pair of shorts. He looked about ten or eleven.  

The poor boy was quivering in cold and fear. Ryan turned around and saw no one in the bathtub, but when looking in the mirror the boy sat there in the bathtub, alone and afraid. Ryan painfully walked closer to the mirror.  

The boy in the mirror seemed to have seen him because the boy, still quivering, climbed out of the bathtub and walked up to the mirror. “Who are you?” Ryan asked the boy. The boy blinked a few times and waved at Ryan. “C … can you hear me?” Ryan asked the boy.  

The boy began to cry when he realized Ryan couldn’t hear him. So instead of speaking, the boy breathed out a halo of fog against the mirror and wrote something in backwards. It was hard for Ryan to read, but he quickly realized what the boy wanted to say:

Help me, please!!!

Ryan felt as if he had just been smacked with a wet sausage when he realized all of this was really happening. His neck hairs rose and the bathroom got colder. He leaned in to touch the mirror, but instantly, just as he touched it, the mirror exploded to pieces and the shards went flying everywhere. One shard scratched Ryan’s cheek and let him fall to the floor. Ryan growled in pain when he landed on the ground, but he then fell unconscious as his head smacked against the bathtub, leaving behind a stain of blood dripping down the white bathtub.

11

The little boy walked down the cold street. It wasn’t rain that fell from the sky where he was. Instead of rain, snow fell down on to that Earth. That little boy shivered and cried. The place where he was looked exactly like the world Ryan and the others were in, except everything including the world was all black and white.  

There was no colour but that and besides grey. The little boy hoped to see at least one child, but so far there was no one. When they arrived at this world, most of them were already killed by the creature: the same one that brought them here. The boy passed what seemed to be the remains of a ten year old girl whose skin appeared to be ripped off and some of her meat had been eaten.  

The little boy cried even louder when he saw that body. There were tons more lying across the street. A few were eaten in half and others were remainders of arms, legs or heads. The little boy didn’t want to end up like that. He could hide like the other kids, but that creature always found them. It always did. As the little boy lost all hope, he stopped crying when he saw lights. White lights; coming from a tent in the middle of a soccer field.  

It was no ordinary tent. It was a black and white circus tent. Sniffing and wiping away the snot, the little boy walked towards the circus tent.  

Outside the circus tent were a few empty food and game stands and a few rides such as a Ferris wheel, bumper cars and a Mary-go-Round. The little boy heard the laughter of children coming from inside the circus tent. Breathing in and scratching his arm because of anxiety, the little boy entered the tent just as hundreds of black and white balloons floated past him.  

The balloons seemed to make the little boy smile. As the balloons went away, they opened up to a giant ring where there was only a small puppet theatre in the centre of the ring. Jack-In-The-Box music was playing softly around him. The little boy gazed around the empty seats and imagined people clapping.  

He turned to the puppet theatre and admired how it looked like a theatre Ludwig Van Beethoven would perform on. “Hello Ramirez.” a voice greeted the little boy from behind the curtains of the puppet theatre. “Who’s there?” Ramirez asked, quivering a bit.  

He stopped a few feet from the puppet theatre just as a white gloved hand came out from behind the curtains holding a black-grey balloon. “Would you like a balloon?” the person from behind the puppet theatre asked in a croaking voice that seemed someone with a sore throat. “Would you like a black, or a white?” Another hand came out and held out a pure white balloon. Ramirez was terrified beyond reason. But then his fear turned to hope when the person said, “If you choose correctly, then you’re free to go back home.”  

Ramirez’s eyes widened. This was his way out, he thought. This was how he’d be safe. But who was he to argue? He was just ten. “But if you choose incorrectly,” the person continued, “Then you’ll be joining the other kids for dinner.” Ramirez thought for a moment. The most obvious choice was the white one so of course that would be wrong. But what if the black one was a trick?  

Well, sadly, seeing as Ramirez was a child, he picked the white one. As he grabbed the white balloon’s string, the person behind the curtain laughed. The person laughed louder and more hoarsely.  

“WRONG ONE!!!” the person cackled, and as the person jumped out, they destroyed the puppet theatre and proved to be a black and white clown wearing a black and white jester costume with wet black hair, white black ringed button eyes, a black coloured nose and a giant mouth with slime and millions of sharp fangs coming from under the chin, and the clown leaped on to Ramirez, drowning out the little boy’s screams with a sickening growl as the clown feasted on Ramirez’s flesh and insides.  

And now, the only other colour besides grey, black and white was the dark red blood of Ramirez squirting everywhere.  

Join the conversation

Like
Like Love Haha Wow Sad Angry
Post a comment
0 Likes 0 Comments
Like
Like Love Haha Wow Sad Angry

Become a Book Nerd

When you’re not reading books, read our newsletter.

By clicking Sign Up, I acknowledge that I have read and agree to Penguin Random House's
Privacy Policy and Terms of Use.

Underlined